Comment le changement climatique devrait modifier les inondations et les tempêtes en Californie

Les scientifiques savent depuis longtemps qu’à mesure que l’atmosphère se réchauffe, l’air est capable de retenir plus d’humidité. Avec des températures plus élevées, l’humidité d’une tempête peut augmenter davantage avant que la vapeur d’eau ne se condense en pluie.

« En général, cela permet aux averses les plus intenses de devenir plus intenses, car il peut y avoir une plus grande quantité de vapeur d’eau dans l’air », a déclaré Karen McKinnon, spécialiste de l’atmosphère à l’UCLA. « Cependant, il n’est pas encore clair si nous observons ce signal dans l’ouest des États-Unis et en Californie, même si nous nous attendons à le voir dans le futur. »

Une grande partie des précipitations en Californie et dans l’Ouest proviennent de tempêtes majeures appelées venant du Pacifique. Les scientifiques ont prévu que les rivières atmosphériques augmenteront à mesure que les températures continueront d’augmenter et deviendront une source encore plus importante d’approvisionnement en eau et d’inondations en Californie.

Selon des scientifiques bien établis, lorsque l’atmosphère se réchauffe d’un degré, la capacité de rétention d’eau de l’air augmente jusqu’à 3,9 %. Et avec la hausse actuelle de plus de 2 degrés par rapport à l’époque préindustrielle, des recherches ont montré que l’augmentation de la vapeur d’eau entraîne une augmentation dans de nombreuses régions du monde.

À mesure que le climat se réchauffe, les rivières atmosphériques qui se dirigent vers la Californie au-dessus des eaux océaniques plus chaudes devraient transporter davantage de vapeur d’eau, ce qui entraînerait . (À l’aide de simulations, les chercheurs ont estimé qu’une tempête comme la puissante rivière atmosphérique de 2017, qui a déclenché la présence de 188 000 personnes, pourrait entraîner environ 11 % de précipitations supplémentaires en raison du réchauffement survenu jusqu’à présent.)

« Nous nous attendons à des précipitations moins fréquentes mais plus intenses », a déclaré Alexander Gershunov, météorologue chercheur à la Scripps Institution of Oceanography de l’UC San Diego. « Les modèles climatiques projettent clairement une intensification des pluies, notamment celles provenant des rivières atmosphériques, dans le futur. … Et c’est une attente de confiance très élevée pour un avenir plus chaud. Cependant, nous n’avons pas encore observé cette tendance.

Gershunov a déclaré que lui et d’autres scientifiques ne savaient pas pourquoi les données d’observation disponibles ne montraient pas encore une augmentation de l’intensité des rivières atmosphériques sur la côte ouest, et c’est une question sur laquelle ils envisagent d’approfondir leurs recherches.

Même si les données n’ont pas encore constaté d’intensification des précipitations, Gershunov a déclaré qu’à terme, à mesure que le réchauffement se poursuit, « nous nous attendons à ce qu’une tendance émerge ».

Des débris bordent la rue devant neuf maisons évacuées en raison d'un glissement de terrain à Studio City.

Un autre domaine de recherche actif consiste à estimer dans quelle mesure la gravité d’un certain événement météorologique extrême, comme une tempête record, est attribuable aux températures plus élevées causées par le changement climatique. Et l’ampleur de l’intensification due au climat devrait dépendre de la quantité supplémentaire de gaz à effet de serre que les humains rejettent dans l’atmosphère.

Les climatologues notent que le facteur météorologique est désormais omniprésent dans le monde entier.

« Il est certain que le changement climatique a rendu chaque événement météorologique différent un peu de ce qu’il était auparavant », a déclaré Alex Hall, climatologue à l’UCLA.

Hall et ses collègues ont étudié l’évolution des rivières atmosphériques avec le changement climatique.

Sur la base du réchauffement survenu jusqu’à présent, a déclaré Hall, les fortes pluies sont généralement plus fortes, « probablement environ 10 % plus juteuses » que par le passé.

« Partout où il y a des précipitations, elles sont probablement un peu rafraîchies par l’air plus chaud et retenant plus d’humidité », a déclaré Hall. « Et à mesure que le climat continue de se réchauffer et que le réchauffement s’accélère probablement, le signal deviendra plus important. »

La neige recouvre une file de voitures et de camions garés à Mammoth Mountain.