Comment le manteau neigeux de Californie s'est accumulé au cours des 20 dernières années

Le manteau neigeux de la Sierra a atteint son apogée saisonnière.

Le manteau neigeux joue un rôle important dans l’approvisionnement en eau de millions de Californiens. Tout au long des mois d'hiver, la neige s'accumule sur les hauts sommets de la Sierra Nevada et fond lentement au printemps et au début de l'été. Le ruissellement remplit des dizaines de réservoirs majeurs en aval.

Le manteau neigeux épique de l'année dernière a contribué à atténuer une sécheresse qui a duré plusieurs années, atteignant un niveau époustouflant de 252 % de la normale le 8 avril. À cette date, les montagnes contenaient en moyenne l'équivalent de 64,2 pouces d'eau.

Le manteau neigeux actuel contient désormais en moyenne 28,6 pouces d’eau après qu’une série de tempêtes hivernales ait atténué les inquiétudes selon lesquelles la Californie était confrontée à une « sécheresse de neige ».

Le Département des ressources en eau de Californie suit l'équivalent en eau de neige dans la Sierra à l'aide d'un réseau de 130 capteurs électroniques. Le système a été mis en ligne dans les années 1990 et a commencé à produire des données quotidiennes au début des années 2000. Avant cela, les autorités s'appuyaient sur des relevés de neige mensuels pour mesurer le manteau neigeux.

Ce graphique retrace l'histoire de 20 ans du manteau neigeux de la Sierra, montrant des années humides entrecoupées de graves sécheresses.

Lorsqu'on les accumule, les deux dernières décennies révèlent la quintessence de la crise et du boom de la Californie. Lorsque la Californie est confrontée à de longues périodes de sécheresse, il faut de grandes quantités de neige et de pluie pour inverser la tendance.

Ce cycle devrait devenir plus extrême à mesure que la planète se réchauffe. Avec le changement climatique d'origine humaine, la hausse des températures intensifie les sécheresses et le manteau neigeux moyen de l'État devrait diminuer considérablement à mesure que les températures continuent de grimper.

Le suivi de la montée et de la chute du manteau neigeux de Californie au cours des deux dernières décennies fournit une vision à long terme du climat très variable de l'État et des modèles qui dictent notre fortune hydrique.