Comment les grands incendies altèrent le désert de Mojave en Californie

La maison Kousch s'est dressée dans le désert de Mojave pendant près d'un siècle, d'abord comme résidence d'un éminent colon, puis comme témoignage de la capacité de l'humanité à survivre dans des environnements difficiles et inhospitaliers. Aujourd'hui, tout ce qui reste du monument est une cheminée en pierre calcaire entourée de décombres calcinés.

En juillet, l'incendie massif de York a ravagé la région, détruisant une ancienne mine d'argent et d'autres structures historiques et incendiant de vastes étendues d'arbres de Josué, dont les bras noircis s'élèvent toujours vers le ciel comme pour signifier une capitulation.

L'incendie est le plus important d'une série d'incendies de forêt qui sont devenus de plus en plus fréquents dans ce coin du désert à mesure que le changement climatique entraîne des changements climatiques. Les prévisionnistes craignent que les déserts californiens ne soient particulièrement touchés, car deux années de précipitations supérieures à la normale ont favorisé la croissance d'herbes et de petits arbustes qui vont se dessécher au printemps et en été.

Depuis 2005, plus de 200 000 acres ont brûlé dans et autour de la réserve nationale de Mojave ; les incendies ont détruit des forêts luxuriantes de pins et de genévriers, l’habitat des tortues du désert et d’anciens pétroglyphes.

Pour ceux qui n’y sont pas habitués, le nouveau régime des incendies a été un choc. Mais les experts estiment que cette situation va s'accentuer et menace de transformer l'emblématique désert de Mojave en Californie, anéantissant les vestiges des établissements humains et accélérant la disparition des espèces menacées. Cela amène également les gestionnaires du parc et d’autres à remettre en question les hypothèses de longue date concernant les incendies de forêt.

« Je pense que nous comprenons totalement mal le régime naturel des incendies ici », a déclaré Debra Hughson, surintendante par intérim de la réserve.

La plupart des gens découvrent les petits arbustes et les buissons de créosote largement espacés du Mojave à travers le pare-brise d'une voiture climatisée lorsqu'ils conduisent entre Los Angeles et Las Vegas.

Mais l’incendie de York – et plusieurs grands incendies qui l’ont précédé – ont brûlé dans une zone isolée au centre de la réserve que l’écologiste Joseph McAuliffe a surnommée les East Mojave Highlands. Cette zone, qui comprend les montagnes de New York et Castle, reçoit des précipitations en été comme en hiver.

Les pluies estivales favorisent la croissance de graminées vivaces indigènes que l'on trouve également dans les zones semi-arides de l'Arizona et du Nouveau-Mexique, a déclaré McAuliffe, chercheur scientifique principal et directeur émérite du Jardin botanique du désert. Contrairement à certains incendies passés dans la réserve qui pourraient s'être propagés en raison de la croissance de plantes envahissantes, l'incendie de York s'est probablement propagé principalement par ces herbes indigènes, qui constituent une source naturelle de combustible fin, a-t-il déclaré.

L'incendie s'est déclaré le 28 juillet dans la cour avant d'une maison située dans une propriété, dans ce que les autorités ont décrit comme un accident par étincelle impliquant des outils électriques.

Les conditions étaient extrêmement inflammables. Deux hivers historiquement secs, en 2020 et 2021, ont entraîné la disparition d'espèces végétales à longue durée de vie comme les arbres de Josué et les genévriers, a déclaré Jim Andre, botaniste de la conservation et directeur du Granite Mountains Desert Research Center de l'Université de Californie. Les conditions plus humides de l'été 2022 et de l'hiver suivant n'ont pas suffi à faire revivre les arbres et arbustes mourants, mais ont favorisé une croissance considérable de graminées vivaces indigènes, a-t-il déclaré.

Une chaleur sans précédent et une sécheresse quasi record ont permis à toutes ces plantes mortes et graminées vivaces d’être prêtes à brûler. En juillet dernier, la température moyenne dans la zone où l'incendie s'est déclaré était de trois degrés supérieure à la moyenne mensuelle la plus chaude jamais enregistrée, a déclaré Andre. Et la mousson d'été, qui atténue généralement la menace d'incendies de forêt dans le désert, n'arriverait qu'en août.

Les flammes de l'incendie de York s'étaient attardées dans Caruthers Canyon, causant peut-être les dégâts les plus importants. La région était autrefois un enchevêtrement déchaîné d’arbres verts et de plantes rares qui ressemblait plus à une forêt qu’à un désert. Cependant, lors d'un récent après-midi d'hiver, l'étendue était un paysage monochrome de couleur rouille où des lynx roux se promenaient sans hâte à travers des broussailles clairsemées.

Ces montagnes sont considérées comme des « îles célestes », un terme poétique désignant les chaînes de montagnes qui s'élèvent des basses vallées, abritant des plantes et des animaux qui ne pourraient pas survivre dans les zones plus basses et plus chaudes qui les entourent. L'aire de répartition comprend 74 espèces végétales rares ou en péril, dont certaines ne se trouvent nulle part ailleurs dans l'État, a déclaré Andre.

« Il existe des espèces dans les montagnes de New York dont la répartition entière dans le monde est à peu près de la taille d'une maison résidentielle », a-t-il déclaré.

Andre a documenté une survie remarquable parmi ces usines lors de visites post-incendie, a-t-il déclaré. Mais il faudra du temps pour savoir exactement comment l’écosystème se rétablira – et dans quelle mesure les espèces envahissantes comme le brome rouge et le cheatgrass utiliseront la perturbation comme point d’appui pour établir de nouvelles populations.

Un homme examine les restes d'une cabane incendiée.

Le labyrinthe tentaculaire de canyons escarpés et de collines rocheuses est parsemé de vestiges de diverses populations humaines qui ont élu domicile ici à un moment ou à un autre.

Outre la maison Kousch – construite au début des années 1930 par le colon John Kousch et susceptible d'être inscrite au registre national des lieux historiques – l'incendie a détruit l'une des premières mines d'argent de la région, la Sagamore, qui datait de 1862 et possédait une caserne qui étaient également éligibles au registre.

Dans un endroit où le passé et le présent semblent exister à proximité, ce n'est probablement qu'une question de temps avant que davantage d'artefacts culturels ne soient anéantis, a déclaré Dave Nichols, archéologue du parc.

« Je suis dans ce parc depuis 20 ans et j'ai vu disparaître des choses que personne ne pourra jamais voir », a déclaré Nichols.

Des éclats de verre brisé gisaient dans le sable.

Des estimations préliminaires basées sur des images de télédétection suggèrent que l'incendie a brûlé plus d'un million d'arbres de Josué, selon Todd Esque, chercheur écologiste de l'US Geological Survey.

La destruction a fait suite à celle de , qui a décimé en 2020 ce qui était connu comme la forêt d'arbres de Josué la plus grande et la plus dense au monde. La modélisation la plus récente de l'USGS estime le bilan de cet incendie à 800 000 arbres de Josué – une révision à la baisse des estimations précédentes de 1,2 million, attribuée aux améliorations de la méthodologie.

Les arbres de Josué – deux espèces distinctes qui sont en réalité des variétés de yucca – sont des plantes à croissance lente qui ont du mal à repeupler les zones. Ils ont perdu leur plus grand disperseur naturel de graines, le paresseux terrestre géant, jusqu'à l'extinction à la fin du Pléistocène, et les souris qui transportent désormais les graines ne peuvent pas les déplacer très loin.

Le personnel de la réserve espère replanter des arbres de Josué, en utilisant les leçons qu'ils ont apprises. Il s'agit notamment de plants mis en cage pour les protéger des animaux affamés, ce qui multiplie par cinq leurs chances de survie, selon Erin Knight, une technicienne en sciences biologiques de la réserve.

« Si nous parvenons à maintenir quelques populations dans ce qu'ils appellent des « refuges climatiques », nous considérerions cela comme un succès en termes de maintien de cette espèce emblématique », a déclaré Hughson.

L'une des ironies du nouveau régime des incendies dans le désert est qu'avant l'arrivée des colons blancs, les hauts plateaux de Mojave étaient régulièrement victimes d'incendies, selon McAuliffe, qui utilise la datation au carbone 14 pour identifier les moments dans le passé où les incendies de forêt ont tué. genévriers.

Cependant, ces incendies ont ravagé un paysage très différent.

Une plante de yucca surgit d’une zone désertique carbonisée.

Les herbes poussaient sans contrôle et fournissaient un combustible abondant pour les flammes déclenchées par la foudre. Dans le même temps, les résidents autochtones tels que le peuple Chemehuevi – membres de la bande la plus méridionale de la nation Nuwuvi ou Southern Paiute – entretenaient les terrains de chasse et de cueillette avec le feu.

Cela inclut les terres situées dans et autour des montagnes de New York, où l'incendie de York a brûlé.

« Je sais que les Chemehuevis occupaient ces zones, parce que nous chantons à leur sujet dans nos Chants du Sel », a déclaré l'aîné Matt Leivas.

La zone isolée aurait été un endroit idéal pour cueillir des pignons de pin et chasser le gibier des hautes terres, de sorte que quel que soit le groupe autochtone occupant la zone, il aurait naturellement brûlé la terre pour se débarrasser des sous-bois denses et déclencher une croissance de plantes luxuriantes pour attirer les animaux, a déclaré Leivas. « Je suppose qu'ils dégageraient des zones et les entretiendraient. »

Un homme parle et fait des gestes dans le désert.

Mais dans les années 1800, des mineurs, des éleveurs et des colons se sont installés dans le Mojave, construisant des villes éphémères en plein essor comme Barnwell et Vanderbilt. Ils ont relâché le bétail et les burros dans les prairies. Ils chassèrent les Chemehuevi. Et ils ont éteint les incendies, déclenchés intentionnellement et naturellement, pour protéger leurs villes, leurs mines, leurs voies ferrées et leurs pâturages.

Tout au long des années 1990, les graminées indigènes étaient uniformément broutées jusqu'à seulement quelques centimètres au-dessus de la surface du sol, a déclaré McAuliffe. Cela a conduit certains à qualifier à tort le paysage de désert d'arbustes ou de broussailles – et a contribué à entretenir une mauvaise compréhension des hautes terres de l'est de Mojave comme un endroit où les incendies de forêt ne se produisaient pas naturellement, a-t-il déclaré.

Aujourd’hui, les responsables du parc espèrent qu’en se penchant sur le passé, ils pourront trouver des réponses sur la manière de rendre le désert plus résistant aux incendies. Le National Park Service a financé les recherches de McAuliffe afin d'en savoir plus sur le rôle naturel du feu ici.

L'approche actuelle de la réserve en matière d'incendie est une approche d'exclusion stricte : les incendies de forêt sont immédiatement supprimés sur l'ensemble de ses 1,6 millions d'acres, et il n'y a pas de brûlage contrôlé pour éliminer l'excès de végétation. Cela s’explique en partie par la conviction que les grands incendies étaient autrefois rares et que les plantes et les animaux ne se rétablissent pas facilement.

Mais Hughson considère qu'il s'agit là d'une hypothèse erronée, qui trahit une mauvaise compréhension à la fois de la diversité du terrain et du rôle du feu ici au fil du temps.

« Nous conduisons essentiellement dans le noir vers une destination dont nous ne savons rien à cause du changement climatique et du régime changeant des incendies », a déclaré Hughson.

Les responsables du parc ont supprimé les parcelles de pâturage dans la majeure partie de la réserve en 2000, mais cette pratique a laissé derrière elle des changements durables.

Une végétation calcinée s'élève d'une parcelle de désert brûlé.

« Entre le bétail et la suppression des incendies, cela a probablement eu un impact sur la répartition des arbres de Josué, de sorte que la charge de carburant ici est complètement anormale par rapport à ce qu'elle serait autrement », a déclaré Hughson.

Des étendues de la réserve se sont probablement retrouvées avec des motifs d'arbres de Josué plus épais et plus denses, car les vaches et les moutons aiment manger certaines plantes – en particulier les graminées – et en laisser d'autres derrière eux, y compris des arbustes désagréables comme les broussailles noires qui fournissent de l'ombre et des nutriments aux pousses de l'arbre de Josué, a-t-elle déclaré. .

Des études ont montré qu'un pâturage intensif peut épuiser les sols autour des arbustes à longue durée de vie, de sorte que leurs graines ne peuvent pas germer, les rendant ainsi incapables de se régénérer.

La philosophie primordiale du service du parc en ce qui concerne la réserve est de ne pas intervenir dans les processus dits naturels, à moins qu'il ne soit nécessaire de rectifier quelque chose causé par l'homme, a déclaré Hughson. Mais elle a qualifié ici l’idée de processus naturels de « vœu pieux ».

« Tout ce que nous observons est un environnement complètement manipulé, d'abord par les peuples autochtones, puis par les Européens, de différentes manières », a déclaré Hughson. « Et cela n’a probablement jamais vraiment été manipulé depuis le moment où l’humanité s’est retrouvée ici en faisant ce que nous faisons.

« Personne ne sait ce que cela serait si les gens n'étaient pas venus ici et n'avaient pas créé tout ce que nous voyons », a-t-elle ajouté. « Et personne ne sait à quoi cela ressemblera dans le futur. »

La rédactrice du Times, Grace Toohey, a contribué à ce rapport.