Exxon abandonne son projet de remplacer un pipeline suite à la marée noire de 2015

Les écologistes de la côte centrale célèbrent la récente décision d’ExxonMobil d’abandonner les projets de remplacement de plusieurs kilomètres de pipeline traversant le comté de Santa Barbara, clé pour revitaliser un réseau local de production d’énergie pétrolière fermé depuis la catastrophe.

Mais dans le même temps, le géant pétrolier a exprimé de nouvelles inquiétudes, affirmant qu’il étudiait plutôt la possibilité de réparer le pipeline existant endommagé.

La décision des compagnies pétrolières de remplacer deux segments majeurs du pipeline aurait pu permettre à l’entreprise de redémarrer ses plates-formes pétrolières offshore le long de la côte du comté de Santa Barbara et sur terre. Ces possibilités ont été évoquées par des groupes environnementaux locaux et certains, en particulier après la marée noire catastrophique de 2015, qui continue de occupe une place importante dans la région.

« Ce [pipeline] Le remplacement pèse sur la tête de la communauté depuis maintenant cinq ans », a déclaré Jonathan Ullman, directeur du Sierra Club. « J’étais très heureux d’entendre cette nouvelle ; c’était comme si leur retrait signifiait que l’écriture était sur le mur qu’ils ne pouvaient pas continuer.

Ullman a déclaré que le projet de construction – s’il avait été approuvé – aurait des implications majeures pour l’environnement, la faune et la santé publique, avec des risques accrus de marées noires et une augmentation des émissions de combustibles fossiles.

La marée noire de 2015, causée par une section de pipeline, a provoqué une hémorragie de plus de 140 000 gallons de pétrole brut le long de la côte de Gaviota, dont une grande partie s’est retrouvée dans l’océan et le long du littoral prisé de la région, fermant les plages de Refugio et d’El Capitan pendant des semaines et affectant d’innombrables oiseaux de mer et la vie marine. Le pétrole a largement recouvert une partie de la côte du comté de Santa Barbara, avec de petites boules de goudron atteignant le comté de Los Angeles.

Les responsables de Pacific Pipeline Co., une filiale d’ExxonMobil, basée au Texas, ont écrit aux dirigeants du comté de Santa Barbara qu’ils avaient jugé « les impacts environnementaux potentiels associés à la construction majeure d’un deuxième pipeline inutiles et évitables », après avoir retiré sa proposition de le processus d’autorisation du comté.

La lettre, cependant, a également ouvert la porte à un autre combat compliqué dans le comté de Santa Barbara, les responsables d’Exxon annonçant que le géant pétrolier allait changer son objectif de la construction d’un pipeline de remplacement pour tenter de restaurer un vieux pipeline endommagé.

« Des inspections et analyses récentes confirment (…) que le pipeline existant peut être redémarré de manière responsable », indique la lettre. Il a également mentionné que lors de l’examen environnemental du pipeline de remplacement, «le personnel du Corps des ingénieurs de l’armée américaine et de l’Agence américaine de protection de l’environnement a indiqué que le redémarrage du pipeline existant était probablement l’alternative pratique la moins dommageable pour l’environnement en vertu de la loi fédérale sur l’eau potable.»

Les responsables d’Exxon n’ont pas divulgué d’informations supplémentaires sur ces examens, mais ont précisé que toute « décision formelle sur le [Least Environmentally Damaging Practical Alternative] ne peut être faite tant que l’ensemble du processus d’examen environnemental et d’autorisation n’est pas terminé.

Les responsables d’Exxon n’ont pas répondu aux questions du Times demandant plus de détails sur une telle entreprise, y compris une analyse des impacts environnementaux.

« Pacific Pipeline Company et ExxonMobil disposent d’actifs que nous avons l’intention d’exploiter pour fournir une énergie fiable aux Californiens et à d’autres », a déclaré la porte-parole d’Exxon, Julie King, dans un communiqué.

Kelsey Gerckens Buttitta, porte-parole du comté de Santa Barbara, a déclaré qu’Exxon et ses filiales n’avaient actuellement aucune demande en cours d’examen concernant le pipeline, notant qu’une autre proposition récente visant à moderniser plusieurs vannes le long de la canalisation. Cependant, tout projet de redémarrage des lignes relèverait de la compétence du prévôt des incendies de l’État de Californie, a-t-elle déclaré, précisant que les responsables du comté seraient toujours attentifs.

« Le comté a des inquiétudes quant à l’intégrité du redémarrage du pipeline existant, mais nous sommes confiants dans la capacité du commissaire des incendies de l’État de Californie à garantir que ces inquiétudes soient prises en compte par le biais de son autorité d’examen », a déclaré Buttitta dans un communiqué.

Les groupes environnementaux ont également partagé leurs vives inquiétudes quant à la description faite par Exxon de la restauration du pipeline existant, qui s’est révélé fortement corrodé en 2015.

« À ce stade de la crise climatique, construire de nouvelles infrastructures pétrolières est pour le moins imprudent », a déclaré Maggie Hall, avocate en chef adjointe d’un cabinet d’avocats à but non lucratif qui milite en faveur de la protection de l’environnement dans les comtés de Santa Barbara, Ventura et San Luis Obispo. .

« Cependant, redémarrer un pipeline corrodé et compromis qui a déjà provoqué une marée noire massive est encore pire », a-t-elle déclaré dans un communiqué. « Les propriétaires du pipeline n’ont aucun moyen de prétendre de manière crédible que le pipeline sera sécuritaire. Si ce pipeline est autorisé à redémarrer, la question n’est pas de savoir si, mais quand, cela entraînera une nouvelle catastrophe.»

Ullman a déclaré qu’il espérait qu’Exxon continue de manifester son intérêt pour la poursuite des constructions dans le comté de Santa Barbara. Il s’agit simplement d’un stratagème de la société visant à maintenir l’intérêt des investisseurs, car il ne croit pas qu’un tel plan puisse réussir.

« Ce pipeline ne peut pas être réparé », a déclaré Ullman. « Il doit être abandonné pour la sécurité des personnes qui voyagent sur la côte de Gaviota, mais aussi pour l’énorme quantité d’animaux sauvages et de vie marine qui s’y trouvent actuellement. »

Le pipeline rompu à l’origine du déversement de 2015 a été construit en 1987 et s’étendait sur environ 11 milles le long de la côte de Gaviota. Il fait partie d’un réseau de transport pétrolier plus vaste qui s’étend jusqu’au comté de Kern, qu’Exxon avait espéré reconstruire presque entièrement, sur un total de plus de 120 milles à travers le comté de Santa Barbara.

Le projet de remplacement étant désormais interrompu, Ullman espère voir les lignes existantes – toujours non exploitées – supprimées.

« Nous sommes toujours confrontés aux conséquences et aux menaces », a déclaré Ullman. « La côte de Gaviota est vraiment un endroit spécial… et mérite d’être protégée. »