La montaison printanière du saumon chinook de Californie est en déclin rapide

En règle générale, c’est maintenant le moment où les ruisseaux le long de la rivière Sacramento sont remplis de jeunes saumons chinook de migration printanière se préparant à faire leur voyage en aval jusqu’à l’océan Pacifique, où ils arriveront à maturité et finiront par retourner vers les sites de frai de Californie.

Cette année, cependant, la population de saumons a chuté de façon alarmante – ce que les autorités appellent un « effondrement de cohorte » – et les biologistes prennent des mesures urgentes pour les sauver de l’extinction.

Pour la première fois, des biologistes du Département californien de la pêche et de la faune et de la National Oceanic and Atmospheric Administration ont commencé à capturer les juvéniles de saumons de printemps afin de pouvoir les élever en captivité et, espérons-le, les empêcher de disparaître de la nature.

Des biologistes californiens ont collecté mardi de jeunes saumons chinook de migration printanière à Deer Creek, un affluent de la rivière Sacramento.

(Peter Tira / Département californien de la pêche et de la faune)

« Nous avons une rare opportunité de prendre une décision audacieuse à l’avance pour tenter de préserver les populations sauvages et indépendantes », a déclaré Jason Roberts, responsable du programme environnemental du département. « Il était extrêmement urgent d’agir maintenant. »

Ces derniers jours, des biologistes ont utilisé des filets pour capturer des petits saumons dans Deer Creek, un affluent de la rivière Sacramento. De là, ils les ont transportés par camion, dans un réservoir aéré sur une remorque, jusqu’au laboratoire de poissons de l’UC Davis.

Le ruisseau Deer, ainsi que le ruisseau Mill et le ruisseau Butte, abritent les populations sauvages restantes de quinnat de migration printanière qui remontent la rivière pour frayer chaque année.

Autrefois, le saumon prospérait dans les rivières de la vallée centrale, mais il a connu un déclin important au cours du siècle dernier, la construction de barrages l’ayant coupé de ses habitats de frai. Depuis 1999, la population de saumons chinooks de la migration printanière est soumise à la Loi fédérale sur les espèces en voie de disparition.

Les scientifiques affirment que les poissons souffrent désormais des sécheresses successives intensifiées par le changement climatique, ainsi que d’autres pressions, telles que les grandes quantités d’eau détournées des rivières pour approvisionner les fermes et les villes de Californie.

Il y a vingt ans, des milliers de chinooks de migration printanière sont venus frayer dans les ruisseaux Deer et Mill, près de Red Bluff. Ces dernières années, le nombre de poissons retournant dans ces ruisseaux se compte par centaines.

« Si nous perdions ces populations, cela romprait notre lien avec les populations de saumon sauvage de la vallée centrale qui ont prospéré pendant des milliers d’années », a déclaré Brian Ellrott, coordinateur du rétablissement du saumon de la NOAA Fisheries.

L’État montre que l’année dernière, les biologistes ont trouvé 397 saumons adultes de montaison printanière en retour à Deer Creek et 250 adultes à Mill Creek. Cette année, a déclaré Ellrott, les biologistes n’ont trouvé que 22 poissons adultes dans Deer Creek et seulement sept poissons dans Mill Creek.

L’effondrement démographique a incité les biologistes à créer ce que les autorités appellent un « filet de sécurité ».

« Nous manquons d’options », a déclaré Cathy Marcinkevage, administratrice régionale adjointe de la NOAA Fisheries. « Nous voulons que cette espèce prospère à l’état sauvage, mais pour le moment, nous craignons de la perdre. »

Depuis la semaine dernière, les biologistes ont capturé environ 300 poissons. Les saumons ont près d’un an, soit près de l’âge auquel ils se dirigent généralement vers le delta de la rivière Sacramento-San Joaquin et la baie de San Francisco lors de leur voyage vers le Pacifique.

Le saumon vit généralement 3 ou 4 ans. La grave sécheresse de 2019 à 2022 a affecté plusieurs années de frai, mettant le poisson en péril.

Les responsables de l’État et du gouvernement fédéral déclarent qu’ils captureront des poissons juvéniles dans les trois ruisseaux qui ont servi de derniers bastions pour le saumon de montaison printanière. Ils prévoient de garder les poissons captifs au Centre de biologie aquatique et d’aquaculture de l’UC Davis pendant les deux prochaines années, le temps de décider où les placer à plus long terme.

Un jeune saumon Chinook de montaison printanière

Montré est un jeune saumon chinook de montaison printanière collecté à Deer Creek mardi.

(Peter Tira / Département californien de la pêche et de la faune)

L’objectif est d’élever les poissons jusqu’à maturité jusqu’au frai, puis de rapporter les œufs dans les mêmes ruisseaux afin que la prochaine génération puisse contribuer à augmenter la population, a déclaré Ellrott. Il a déclaré que la reconstitution du nombre de saumons dans ces ruisseaux sera vitale pour préserver leur diversité génétique.

Matt Johnson examine un réservoir de transport de poissons aéré contenant du saumon chinook de montaison printanière.

Matt Johnson, scientifique principal en environnement au Département de la pêche et de la faune de Californie, examine un réservoir de transport de poissons aéré contenant des saumons chinook de montaison printanière capturés à Deer Creek.

(Peter Tira / Département californien de la pêche et de la faune)

Les scientifiques nomment des populations distinctes de saumons de la rivière Sacramento après la saison de leur retour du Pacifique et suivent de près leur nombre. Les saumons chinooks hivernaux sont en voie de disparition. Les saumons quinnat de montaison d’automne et de fin d’automne, plus nombreux, soutiennent généralement la pêche commerciale et récréative. Mais cette année, ces populations ont diminué si faiblement que le long de la côte.

Chaque année au début du printemps, les Chinook de printemps se dirigent vers leurs ruisseaux ancestraux, où ils trouvent des mares profondes et y restent jusqu’à l’été. En septembre et octobre, ils frayent et meurent.

Certains poissons juvéniles éclosent et nagent en aval, tandis que d’autres restent pendant un an. Ces « yearlings » sont les poissons que les biologistes tentent de capturer dans les ruisseaux.

« Les sécheresses persistantes sur plusieurs années et le changement climatique persistant, en plus de la façon dont nous gérons l’eau en Californie, ont rendu très difficile le rétablissement du saumon chinook, en particulier lors de la montaison printanière », a déclaré Roberts. « Ce ne sont que des poissons qui ont été capturés de manière persistante lors d’un cycle de sécheresse. »

Roberts et d’autres ont déclaré que le nombre de saumons de montaison printanière qui revenaient pourrait s’avérer le plus bas jamais enregistré. Les scientifiques suivent les chiffres à l’aide de vidéos sous-marines ainsi que d’enquêtes – à la fois à pied et en plongée en apnée – le long des ruisseaux.

Les groupes environnementaux et de pêche ont imputé la baisse du nombre de saumons aux politiques de gestion de l’eau des États et du gouvernement fédéral. Les défenseurs du saumon insistent sur le fait que les barrages sont exploités d’une manière qui nuit au saumon quinnat en leur refusant l’écoulement d’eau froide indispensable à leur survie.

« Au cours des dernières années, les saumons quinnat de printemps ont continué à être exposés à des températures d’eau nocives et à des débits d’eau dangereusement bas », a déclaré Scott Artis, directeur exécutif de la Golden State Salmon Assn.

Artis a déclaré que lui et d’autres défenseurs du saumon félicitaient les agences étatiques et fédérales pour avoir lancé le programme de sauvetage. Cependant, il a déclaré que la situation actuelle aurait pu être évitée si le Bureau fédéral de remise en état et d’autres agences se concentraient sur les besoins biologiques du saumon, au lieu de répondre aux besoins d’une « agriculture industrielle assoiffée ».

Parallèlement aux effets des trois années les plus sèches jamais enregistrées en Californie, de 2019 à 2022, le saumon a été affaibli par la , ce qui, selon les scientifiques, est lié à une augmentation des anchois dans leur alimentation océanique.

En 2021, de nombreux poissons adultes qui revenaient sont morts avant de pouvoir frayer. Les scientifiques ont déclaré que la température chaude de l’eau et la carence en thiamine ont alimenté une épidémie chez les poissons.

Un autre coup dur est survenu cet été, lorsqu’une brèche dans le canal Butte de Pacific Gas & Electric a envoyé un cours d’eau dans Butte Creek. La société a déclaré dans une déclaration écrite qu’elle avait agi rapidement pour arrêter l’écoulement de l’eau dans le canal et qu’elle s’était efforcée de minimiser les impacts sur le ruisseau et la faune.

Les responsables de l’État et du gouvernement fédéral affirment que l’incident fait l’objet d’une enquête.

« Il existe une grande inquiétude quant au fait que la population printanière de Butte Creek a été fortement touchée par le déversement de sédiments », a déclaré Ellrott.

Le National Marine Fisheries Service a déclaré à la Federal Energy Regulatory Commission que PG&E n’avait pas respecté sa licence. Il a soulevé des inquiétudes quant au fait que des niveaux élevés de sédiments dans l’eau « créaient des conditions mortelles » pour le saumon quinnat de la migration printanière.

Les biologistes de l'État collectent de jeunes saumons chinook de migration printanière.

Les registres de l’État montrent que l’année dernière, les biologistes ont trouvé 397 saumons adultes de montaison printanière en retour à Deer Creek. Cette année, les biologistes n’ont trouvé que 22 poissons adultes dans Deer Creek.

(Peter Tira / Département californien de la pêche et de la faune)

L’opération de sauvetage de ce mois-ci étendra les efforts de la Californie pour conserver plusieurs types de saumons en élevant des poissons dans des écloseries.

Les scientifiques du gouvernement ont également discuté de la possibilité de reclasser le saumon quinnat de la migration printanière comme espèce en voie de disparition.

Chuck Bonham, directeur du Département de la pêche et de la faune, a déclaré que le nombre extrêmement faible de saumons cette année « arrive à un moment où nous avons déjà pris des mesures extrêmes pour protéger les bastions du saumon et éliminer les barrières existantes qui les empêchent d’accéder à leur habitat historique. »

« Nous devons continuer à faire tout notre possible pour préserver ces poissons emblématiques », a déclaré Bonham.

Les Chinook de printemps étaient historiquement «des spécialistes de l’exploitation de ces systèmes d’eau très froide et à très haute altitude qui étaient très difficiles d’accès», a déclaré Andrew Rypel, professeur d’écologie des poissons et directeur du Center for Watershed Sciences de l’UC Davis. Aujourd’hui, les barrages les empêchent d’accéder à la plupart de ces habitats.

Dans une année humide comme 2023, on estime que 15 à 20 % des jeunes saumons survivent généralement à la migration vers l’océan, a-t-il déclaré. Mais lors d’une année de sécheresse, ce chiffre tombe à 3 %, soit presque zéro.

« La sécheresse est très dure pour ces poissons », a déclaré Rypel. « Et les adultes qui reviennent cette année, même si nous sommes en quelque sorte sortis de la sécheresse, ce sont tous des poissons nés au milieu de la sécheresse. »