LA River a empêché une inondation catastrophique. Pouvons-nous exploiter sa puissance ?

À mesure que les rivières atmosphériques intenses deviennent plus courantes dans un monde qui se réchauffe, les questions sur . Chaque année, lorsque la pluie tombe et que la rivière LA reprend vie, les Angelenos veulent savoir quelle quantité de cette eau est capturée et stockée – et quelle quantité est emportée par la mer.

Les inondations qui ont frappé le sud de la Californie cette semaine ont laissé tomber des milliards de litres de pluie, mais jusqu’à 80 % de cette eau a été entraînée dans l’océan Pacifique, selon les experts.

Pour les résidents à qui on a récemment demandé de le faire, une telle perte peut être déroutante. Mais capter les précipitations ne représente qu’une partie du travail de la rivière LA. Il s’agit également d’un canal de contrôle des crues essentiel à la protection des vies et des propriétés en cas de montée des eaux pluviales.

« Il s’agit d’un équilibre délicat entre capter cette eau pour une utilisation bénéfique ultérieure et assurer la sécurité du public – en veillant à ce que les gens puissent se rendre au travail et que les enfants puissent aller à l’école », a déclaré Kerjon Lee, porte-parole du département de l’éducation du comté de Los Angeles. Travaux publics.

En effet, sans la rivière Los Angeles et d’autres canaux locaux tels que Ballona Creek, une plus grande partie de ces eaux pluviales se seraient retrouvées dans les rues et les quartiers. Les cours d’eau ont été canalisés il y a près de cent ans en réponse à des inondations régionales dévastatrices.

« Nous avons développé une grande partie de Los Angeles trop rapidement et trop près de la plaine inondable, et nous avons donc eu des inondations massives – pas seulement dans la rivière Los Angeles mais dans celle de San Gabriel et d’autres – dans les années 30, et même avant les années 30 », a déclaré Bruce Reznik, directeur exécutif de Los Angeles Waterkeeper.

Autrefois voie navigable à écoulement libre, la rivière LA a été inondée à plusieurs reprises au fur et à mesure du développement de la ville. Une inondation de 1914 a causé des dégâts estimés à 10 millions de dollars ; le LA Times a rapporté que la ville était « ».

Le jour du Nouvel An 1934, une tempête déchaîna à nouveau des torrents depuis les montagnes de San Gabriel. La rivière et ses affluents ont gonflé, inondant les communautés autour de La Crescenta et .

Et en 1938, grand déluge. Engorgée par deux tempêtes consécutives, la voie navigable a rugi alors que les débits atteignaient le taux remarquable de . L’eau s’est rapidement déversée dans les zones basses, du centre-ville à Long Beach, emportant plus de 5 600 structures et tuant plus de 110 personnes.

En réponse à la , les habitants de Los Angeles ont appelé à des mesures plus strictes de contrôle des inondations, et le Corps des ingénieurs de l’armée américaine a commencé à recouvrir le canal de béton. Les experts ont attribué au travail la prévention des inondations en 1969 et 1980, lorsque le fleuve a connu des débits encore plus élevés qu’en 1938.

À cet égard, a déclaré Reznik, le système « fonctionne comme prévu ».

Mais cela ne veut pas dire qu’il n’y a aucune place à l’amélioration. Le ministère des Travaux publics a récupéré environ 11 200 acres-pieds, ou 3,6 milliards de gallons, d’eau lors de la dernière tempête, soit suffisamment pour être utilisée par environ 89 600 personnes pendant un an. L’agence a capturé environ 72 500 acres-pieds depuis le début de l’année de l’eau, le 1er octobre.

Années 1930, les automobiles et les tramways roulent le long d'une rue inondée

Cela provient en grande partie de la recharge des eaux souterraines ou des possibilités permettant à l’eau de se propager et de s’infiltrer dans les aquifères. Les Travaux publics entretiennent également 14 barrages majeurs dans les montagnes au-dessus de Los Angeles, ainsi que cinq autres exploités en collaboration avec le Corps militaire. Pendant l’été, l’eau est libérée de ces barrages dans des terrains d’épandage pour percolation.

Les manœuvres sont une danse « entre la protection contre les inondations et la capture des eaux pluviales », selon Lee. « Nous voulons avoir la plus grande capacité possible dans ces barrages pour capter l’eau et essayer de la retenir là-haut dans les barrages aussi longtemps que possible, sans menacer les vies et les biens en aval. »

Mais Reznik et d’autres experts ont déclaré que Los Angeles pouvait et devait être plus ambitieuse.

Des arbres verts et des arbustes s'élèvent au milieu d'une rivière tandis que les toits de la ville se profilent en arrière-plan.

En 2018, une taxe visant à capter et nettoyer davantage d’eaux pluviales avant qu’elles n’atteignent l’océan. Cette initiative, plus tard baptisée , alloue 280 millions de dollars par an aux projets de gestion des eaux pluviales, y compris ceux visant à réduire l’asphalte et les aménagements en dur qui empêchent l’eau de s’infiltrer dans la terre.

Un rapport sur le programme de l’année dernière a révélé qu’il s’agissait d’environ 30 acres d’espaces verts ajoutés dans le comté de 3 millions d’acres au cours des trois premières années.

« Le fait que 90 % des eaux de ruissellement descendent vers la rivière LA n’est pas bon du point de vue de l’approvisionnement en eau, ce n’est pas bon du point de vue de la pollution, ce n’est pas bon du point de vue de la sécurité publique », a déclaré Reznik. « Et donc je pense que c’est là que nous allons vraiment devoir poser des questions difficiles sur la façon dont nous pouvons faire un meilleur travail. »

Los Angeles importe la grande majorité de son eau d’autres endroits, notamment du nord de la Californie, de la vallée d’Owens et du fleuve Colorado. Mais comme la sécheresse et le réchauffement rendent ces ressources moins fiables, le besoin d’approvisionnement local n’a jamais été aussi critique, a déclaré Reznik.

De plus, la probabilité croissante de tempêtes extrêmes, comme la rivière atmosphérique de cette semaine, souligne l’urgence des travaux. La dernière tempête – celle avec une probabilité de 0,1% de se produire au cours d’une année donnée – a frappé le sud de la Californie cet hiver.

Les eaux pluviales jaillissent d’un émissaire dans la rivière Los Angeles.

C’est un problème, car la plupart des systèmes d’approvisionnement en eau de Californie ont été construits pour des tempêtes « centennales », ou des épisodes de pluie avec une probabilité de 1 % de se produire, a déclaré Anne Lynch, ingénieure civile et experte en gestion de l’eau chez GHD, un cabinet de conseil.

« Nous vivons grâce aux investissements de nos grands-parents dans nos infrastructures hydrauliques », a-t-elle déclaré. « Il est temps pour nous maintenant. Nous allons tous devoir payer pour l’avenir, pour lutter contre le changement climatique et la dégradation de nos systèmes existants alors qu’ils atteignent la fin de leur durée de vie utile.

La bonne nouvelle est que Los Angeles dispose des fonds nécessaires pour réaliser de bons investissements dans le captage des eaux pluviales, a-t-elle déclaré.

La mesure W comprend une variété d’efforts pour « trouver des moyens d’inciter les gens à installer des pavés perméables dans leurs allées et à réaliser différents projets dans tout le bassin de Los Angeles », a déclaré Lynch. « Nous le prenons en quelque sorte par petits extraits, mais tout cela parvient à capter le flux, à le recharger dans les eaux souterraines et contribue également à l’intrusion de l’eau de mer et à toute une série d’autres choses. »

La mesure W a connu un certain succès, comme la mesure W, qui contribue à infiltrer environ 7,1 millions de gallons de ruissellement dans le bassin versant du Rio Hondo, près de Montebello. Le projet prévoit également des améliorations en surface, telles que des pistes de jogging, des arbres et un aménagement paysager résistant à la sécheresse.

Les responsables du comté ont déclaré qu’il faudrait entre trois et cinq décennies à la mesure W pour atteindre son objectif de capter 300 000 acres-pieds, soit environ 98 milliards de gallons, d’eau par an. Mais lors de l’année dernière , le comté a dépassé les attentes et a capturé 628 508 acres-pieds, selon Travaux publics.

« Chaque année ne sera pas l’année dernière, mais capter suffisamment d’eau pour la moitié de la population pendant un an montre ce qui est potentiellement réalisable », a déclaré Reznik.

Une vue aérienne de l'eau boueuse qui coule sur la rivière Los Angeles.

Il y a d’autres projets régionaux en cours, notamment ceux du Département de l’eau et de l’électricité de Los Angeles, « qui contribueront tous à l’approvisionnement en eau souterraine au niveau local et à l’approvisionnement futur en eau potable de Los Angeles », a déclaré Martin Adams, le directeur général, lors d’une conférence de presse. conférence cette semaine.

Le Metropolitan Water District de Californie du Sud, un important grossiste régional, surveille également les débits de la tempête, selon la porte-parole Rebecca Kimitch. Bien que le MWD ne gère ni ne stocke directement les eaux de ruissellement locales, ses 26 agences membres captent généralement environ 1,1 million d’acres-pieds d’eaux pluviales chaque année, a-t-elle déclaré. Environ 500 000 acres-pieds sont rejetés dans l’océan.

« En moyenne, environ la moitié de ce flux vers l’océan se produit sur trois jours par an, lors de grandes tempêtes comme celle-ci », a déclaré Kimitch. « Lors de telles tempêtes, les flux sont si rapides qu’ils peuvent être difficiles à capter, et la priorité est de contrôler les inondations. »

La dernière rivière atmosphérique s’est produite dimanche et a livré 60 % des précipitations saisonnières moyennes de Los Angeles en seulement trois jours, selon le National Weather Service. Le centre-ville de Los Angeles a reçu un total de 8,51 pouces dimanche, lundi et mardi – sa deuxième période de trois jours la plus humide depuis le début des enregistrements officiels en 1877. Le total le plus élevé sur trois jours était de 9,21 pouces, lors de l’inondation de 1938.

La tempête de cette semaine a semé le chaos, avec notamment des fermetures d’autoroutes, des véhicules submergés, des glissements de terrain et des évacuations. La rivière LA faisait rage ; des vidéos montrent rugissant à travers la chaîne. Lundi après-midi, les pompiers de Los Angeles ont secouru une personne qui était .

«Les rives de la rivière ne sont pas – et je le répète – des endroits où il faut se trouver pendant la tempête», a déclaré la chef Kristin Crowley lors d’une conférence de presse mardi. « La rivière LA est pleine et continuera à couler avec une forte intensité aujourd’hui. »

Pourtant, le fleuve a largement résisté à la tempête, grâce à des préparatifs approfondis, au nettoyage des canalisations et au dragage des débris, ont indiqué les responsables. Néanmoins, certains ont exprimé leur inquiétude quant au fait que cette mesure ne puisse être poussée que jusqu’à un certain point.

« Le système peut gérer plusieurs rivières atmosphériques, à condition qu’elles soient espacées », Dena O’Dell, porte-parole du Corps des ingénieurs de l’armée américaine. « Lorsqu’ils se succèderont sans interruption, le système pourrait être testé. »

Alors que le comté investit dans le captage des eaux pluviales, ces investissements s’inscrivent dans une course contre le développement en amont qui crée des zones plus imperméables et augmente les débits – un peu comme les conditions qui ont conduit aux inondations du siècle dernier.

Lynch, de GHD, a déclaré que la création de plus de perméabilité et de capacités de captage des eaux pluviales pourrait aider à empêcher l’histoire de se répéter, car cela améliorerait la flexibilité du système en créant davantage d’endroits où mettre l’eau.

Une personne prend des photos d’une rivière turbulente.

« C’est un très bon signe que nous ne faisons plus les choses uniquement pour un seul bénéfice », a-t-elle déclaré.

Cependant, pour l’instant, il y a des milliards – voire des dizaines de milliards – de litres d’eau de ruissellement qui ne rechargent pas les aquifères et continuent de polluer les cours d’eau et de constituer des menaces pour la santé et la sécurité, a déclaré Reznik.

Si Los Angeles peut continuer à réduire les débits de tempête en créant davantage d’espaces verts, « cela deviendra en quelque sorte une victoire pour tout le monde », a-t-il déclaré.

En d’autres termes, capter davantage d’eaux pluviales de la rivière LA aurait le double avantage d’assurer la sécurité d’un plus grand nombre de personnes et de leur économiser davantage d’eau.