Le changement climatique n’est pas nouveau pour la Terre, mais le rythme du réchauffement dû aux combustibles fossiles est

« Le climat change toujours ! » Ainsi va le refrain populaire des négationnistes du climat qui continuent de prétendre qu’il n’y a rien de spécial à propos de ce moment particulier. Là est pas de crise climatique, disent-ils, car la Terre a déjà survécu à un réchauffement dramatique.

Le candidat républicain à la présidentielle, Vivek Ramaswamy, a récemment illustré des idées fausses sur le passé climatique de notre planète. Lorsqu’il affirme que « le pourcentage de dioxyde de carbone dans l’atmosphère est encore relativement bas au cours de l’histoire de l’humanité », il n’a pas simplement fait une fausse déclaration (les concentrations de dioxyde de carbone sont les plus élevées jamais enregistrées). Il a également montré une vision fondamentalement fausse de la crise climatique.

Ce qui nous menace aujourd’hui n’est pas la concentration particulière de dioxyde de carbone dans l’atmosphère ou la température précise de la planète, aussi alarmantes que soient ces deux mesures. Il s’agit plutôt de la vitesse sans précédent à laquelle nous augmentons la pollution par le carbone due à la combustion de combustibles fossiles et à la vitesse à laquelle nous réchauffons la planète en conséquence.

Considérez l’événement de réchauffement que les paléoclimatologues considèrent comme la meilleure comparaison naturelle avec la tendance rapide due aux effets de serre que nous observons actuellement. Le maximum thermique Paléocène-Éocène s’est produit il y a 56 millions d’années, environ 10 millions d’années après la disparition des dinosaures, elle-même causée par le changement climatique (un impact massif d’astéroïde a entraîné une tempête de poussière mondiale et, par conséquent, un refroidissement rapide). . Le réchauffement du PETM résulte d’une injection inhabituellement importante et rapide de dioxyde de carbone dans l’atmosphère provenant des éruptions volcaniques en Islande. Les températures mondiales ont augmenté d’environ 10 degrés Fahrenheit en seulement 10 000 ans, passant d’une température de référence déjà humide de 80 degrés Fahrenheit, peut-être jusqu’à 90 degrés Fahrenheit semblables à ceux d’un sauna.

Ce taux de réchauffement d’environ 0,1 degré Fahrenheit par siècle est extrêmement rapide selon les normes géologiques. Mais il reste environ 10 fois plus lent que le réchauffement actuel.

L’événement d’impact et le maximum thermique Paléocène-Éocène ont été, ironiquement, fortuits pour les humains : ils ont ouvert la voie à nos ancêtres. L’extinction des dinosaures (à l’exception des ancêtres des oiseaux) a créé une nouvelle niche pour les premiers mammifères, et les conditions étouffantes du maximum thermique Paléocène-Éocène ont sélectionné pour les petits mammifères arboricoles, y compris le primate le plus ancien clairement identifié par des matériaux fossiles, un primate primitif. créature ressemblant à un lémurien nommée Dryomomys. Sans l’un ou l’autre de ces deux événements, notre espèce ne serait probablement pas arrivée à ce moment – ​​contrairement au réchauffement actuel, qui, de nombreuses preuves, constitue une menace pour notre existence.

Les extinctions ont suivi une autre période de réchauffement dans notre passé plus récent, lorsque la dernière période glaciaire a pris fin. Poussée par le changement d’orbite de la Terre par rapport au soleil et renforcée par un effet de serre accru alors que les océans en réchauffement abandonnent leur dioxyde de carbone de la même manière qu’une bouteille ouverte de soda chaud perd sa carbonatation, la planète s’est réchauffée d’environ 10 degrés Fahrenheit au cours des 8 000 années suivantes. années.

Ce rythme de réchauffement – ​​qui, encore une fois, était environ 10 fois plus lent que le réchauffement actuel – était suffisamment rapide pour anéantir des espèces entières. Finis les magnifiques mammouths et mastodontes laineux, les paresseux terrestres géants et les chats à dents de sabre qui parcouraient les plaines d’Amérique du Nord. Une combinaison du changement climatique et de la chasse excessive pratiquée par les paléoaméricains les a fait disparaître. Quelques-uns d’entre eux sont restés coincés dans des fosses de goudron et sont préservés, certains à Los Angeles.

À l’automne 2017, j’ai participé à un forum sur le changement climatique au musée des fosses de goudron, qui se trouve au centre de ces anciennes mares d’asphalte – les restes visqueux et évaporés de pétrole brut qui s’infiltraient à la surface depuis les profondeurs. Je n’ai pas pu m’empêcher d’y voir une ironie supplémentaire : le pétrole brut provenant du sous-sol de la Terre nous menace aujourd’hui parce que nous y sommes pris au piège politiquement plutôt que physiquement.

Les paléohumains ont survécu à la fin de la période glaciaire grâce à la résilience offerte par notre gros cerveau, qui nous a donné la plasticité comportementale nécessaire pour nous adapter au changement climatique. Mais cette même intelligence nous a causé des ennuis aujourd’hui. Nous l’avons utilisé pour créer un système énergétique mondial dépendant de la combustion de combustibles fossiles. Le grand Carl Sagan sur l’absurdité de notre sort : « Notre civilisation fonctionne en brûlant les restes d’humbles créatures qui habitaient la Terre des centaines de millions d’années avant l’arrivée des premiers humains. Comme une horrible secte cannibale, nous subsistons sur les cadavres de nos ancêtres et de nos parents éloignés.

Notre infrastructure sociétale – dont dépendent aujourd’hui plus de 8 milliards de personnes – a été construite autour d’un climat mondial stable depuis des milliers d’années. La viabilité de cette infrastructure dépend du fait que le climat reste proche de ce qu’il était, ou du moins évolue suffisamment lentement pour que les taux de changement environnemental ne dépassent pas notre capacité d’adaptation en tant qu’espèce et civilisation. Ce qui a mis fin aux dinosaures et aux mastodontes, c’est un climat qui s’est éloigné trop rapidement de celui auquel ils étaient adaptés, dans le premier cas un refroidissement et dans l’autre un réchauffement. C’est notre défi aujourd’hui.

Notre gros cerveau peut-il nous sauver cette fois-ci ? C’est possible si nous les utilisons correctement et si nous tirons les leçons du passé de la Terre. Les données paléoclimatiques caractérisant les épisodes passés de changement climatique naturel, tels que le maximum thermique Paléocène-Éocène et le pic de la dernière période glaciaire, nous permettent de tester les modèles que nous utilisons pour projeter le réchauffement futur. Nos modèles réussissent ces tests, reproduisant les paléodonnées de périodes historiques lorsqu’elles sont pilotées par les changements estimés des gaz à effet de serre et de la lumière solaire au cours de ces périodes. Les paléodonnées, à leur tour, nous aident dans les modèles.

Le résultat final est que nous pouvons faire confiance à ces modèles pour examiner notre avenir climatique. Ils nous disent que nous pouvons éviter une trajectoire catastrophique pour notre climat mondial si nous réduisons considérablement les émissions de carbone au cours de la prochaine décennie. Ce moment fragile dans lequel nous nous trouvons constitue donc en fait un moment critique.

Comme l’a dit Sagan : « Nous sommes dans une situation difficile. Jamais auparavant il n’y a eu de moment aussi périlleux et prometteur. Le choix entre le péril et la promesse nous appartient en fin de compte.

Michael E. Mann est professeur distingué présidentiel et directeur du Centre pour la science, la durabilité et les médias de l’Université de Pennsylvanie. Il est l’auteur du prochain livre «