Le mystère entoure l’augmentation soudaine du nombre de décès de truites arc-en-ciel

Les groupes environnementaux californiens exhortent un tribunal fédéral à intervenir face à une « augmentation spectaculaire » du nombre de décès parmi les pompes exploitées par les gestionnaires de l’eau des États et du gouvernement fédéral.

Depuis le 1er décembre, plus de 4 000 truites arc-en-ciel sauvages ou élevées en écloserie ont été tuées dans les pompes du delta de la rivière Sacramento-San Joaquin, selon le State Water Project et le Federal Central Valley Project. Les agences ont désormais atteint environ 90 % de leur limite de capture saisonnière combinée, qui fait référence à la quantité de truite arc-en-ciel sauvage pouvant être tuée entre janvier et mars en vertu de la loi américaine sur les espèces en voie de disparition.

Une coalition de groupes environnementaux et de pêcheurs, dont la Golden State Salmon Assn., le Bay Institute et Defenders of Wildlife, est impliquée dans un litige en cours visant à remettre en question les plans opérationnels fédéraux actuels dans le delta, un estuaire au cœur des eaux de l'État. fournir. Ils affirment que les protocoles sont largement basés sur des règles obsolètes datant de l’administration Trump et demandent au tribunal d’exiger plusieurs modifications pour mieux protéger les poissons, notamment en fixant des objectifs en matière de température de l’eau et de stockage en amont dans le lac Shasta.

La cause de la récente augmentation de la mortalité des poissons n'est pas claire, mais l'augmentation soudaine du nombre de truites arc-en-ciel à la pompe est inhabituelle, selon Ashley Overhouse, conseillère en politique de l'eau chez Defenders of Wildlife. Environ 2 100 truites arc-en-ciel vivantes ont également été collectées dans des tamis à poissons au niveau des pompes et relâchées en aval, un processus connu sous le nom de « récupération », selon les données.

Les alevins de truite arc-en-ciel nagent dans un étang de raceway.

« Nous apprécierions une surveillance supplémentaire, un échantillonnage génétique et, franchement, de la transparence. [around the] « L’augmentation du nombre de poissons tués comme celle-ci parmi toutes les espèces menacées et en voie de disparition qui dépendent d’un estuaire sain du delta de la baie meurent à la pompe », a déclaré Overhouse. « Parce que ce n'est pas la première augmentation du nombre de poissons tués au cours des quatre dernières années, et je ne pense malheureusement pas que ce sera la dernière. »

Le projet Central Valley – un vaste réseau de barrages, de réservoirs et de canaux gérés par le Bureau of Reclamation des États-Unis – est une source d'eau essentielle pour les utilisateurs agricoles du sud de l'État. Le State Water Project, géré par le Département des ressources en eau de Californie, est un réseau similaire qui fournit de l'eau à environ 27 millions d'habitants.

Mais comme les agences fédérales et étatiques coordonnent leurs opérations et pompent conjointement, « la mort des poissons… et la récupération sont attribuées aux deux parties », a déclaré Overhouse.

La truite arc-en-ciel de la vallée centrale est répertoriée au niveau fédéral comme une espèce . Type de truite arc-en-ciel, il s'agit d'une population distincte qui migre de la rivière American et de la rivière San Joaquin, deux principaux affluents du delta. Comme le saumon, ils naissent en eau douce, migrent vers l’océan, puis retournent dans les rivières à l’âge adulte pour frayer.

« Ces poissons qui tentent de se frayer un chemin vers l'océan… sont ensuite aspirés dans les pompes », a déclaré Scott Artis, directeur exécutif de la Golden State Salmon Assn. « Et donc nous nous retrouvons avec de moins en moins de poissons qui atteignent les océans, et cela fait moins de poissons qui reviennent. »

La mort de truites arc-en-ciel est un indicateur de la façon dont le pompage nuit à diverses espèces de poissons et fait également partie des espèces qui ont été tuées ces dernières semaines, a déclaré Artis. Depuis le 1er décembre, 1 274 saumons chinook de montaison printanière menacés et 353 saumons chinook de montaison hivernale en voie de disparition ont été tués dans les pompes, y compris des saumons sauvages et élevés en écloserie, selon les dernières données.

Les populations de saumon ont diminué ces dernières années et l'année dernière, les régulateurs ont décidé de suspendre la saison de pêche du quinnat d'automne le long de la côte. Aucune décision concernant la saison de pêche au saumon de cette année n'a encore été annoncée, mais elle devrait l'être à nouveau cette année.

Mais l'augmentation du nombre de décès de truites arc-en-ciel dus aux pompes à eau est symptomatique du stress sévère que subissent les populations de poissons et exige des changements dans la façon dont les systèmes d'approvisionnement en eau de l'État sont gérés, a déclaré Artis.

« Il s'agit d'un problème majeur lié à la façon dont tout ce système en Californie fonctionne avec ces pompes et avec les dérivations d'eau », a-t-il déclaré. « Nous devons réduire la quantité d'eau pompée, ce qui contribuerait en fait à atténuer et à réduire l'impact sur la truite arc-en-ciel aspirée par ces pompes. »

La dernière augmentation de la mortalité des poissons n'est pas la première fois que des groupes environnementaux s'affrontent avec les agences de l'eau au sujet du delta – un écosystème délicat qui subit d'importants prélèvements d'eau pour l'agriculture et les villes.

Les responsables du Bureau of Reclamation ont déclaré qu'ils travaillaient avec le ministère des Ressources en eau pour réduire le pompage à l'usine de pompage de Harvey O. Banks et à l'usine de pompage de Jones à proximité dans deux canaux principaux du delta sud : les rivières Old et Middle. Les réductions sont réalisées « en raison du grand nombre de truites arc-en-ciel de la vallée centrale observées et collectées dans les installations de protection des poissons du delta de Skinner et de collecte des poissons de Tracy en amont des usines de pompage », a écrit l'agence dans un communiqué.

Les responsables des deux agences ont reconnu que les poissons peuvent être vulnérables aux écrans des pompes pendant les mois humides et enneigés qui coïncident avec leur déplacement dans le delta. Mais la fin de l’hiver et le début du printemps sont « également une période importante pour que le DWR capte et stocke l’eau », a déclaré Ted Craddock, directeur adjoint du State Water Project.

Il a noté que l'agence exploite ses pompes conformément aux permis étatiques et fédéraux, y compris aux règles exigeant une réduction du pompage lorsque des poissons en voie de disparition se déplacent à proximité des pompes. Le pompage a été réduit en janvier lorsque l'éperlan du delta et le saumon quinnat de montaison hivernale ont été observés dans la région, et de nouveau en février lorsque la truite arc-en-ciel s'y est installée.

Les alevins de truite arc-en-ciel nagent dans un étang de raceway au California Department of Fish and Wildlife

Malgré la réduction, la truite arc-en-ciel a continué à être collectée sur les grilles à poissons, a déclaré Craddock, y compris une petite partie qui n'était pas sauvage mais « des poissons d'écloserie mal marqués » qui ne sont pas protégés par les règles de 2019, officiellement connues sous le nom de .

« DWR émet l'hypothèse que de nombreuses truites arc-en-ciel sauvages se sont déplacées à proximité des pompes avant les grandes tempêtes de la semaine dernière et sont ensuite [resting] près des pompes », a-t-il déclaré. « Compte tenu des niveaux de pompage actuellement inférieurs et des débits élevés résultant des tempêtes de la semaine dernière, le DWR ne croit pas que le SWP attire davantage de truites arc-en-ciel à proximité des pompes. »

Malgré cela, l'agence a de nouveau réduit lundi son pompage de 2 400 pieds cubes par seconde à 600 pieds cubes par seconde, « ce qui pourrait aider les truites arc-en-ciel qui se reproduisent à proximité des pompes du SWP à se déplacer rapidement vers l'aval en direction de l'océan », a déclaré Craddock. « En fait, depuis le début de la réduction du pompage le 11 mars, DWR n'a collecté aucune truite arc-en-ciel dans ses grilles à poissons. »

Il a ajouté que l'agence prévoit de lancer une étude vendredi pour suivre les mouvements de la truite arc-en-ciel et évaluer si la réduction du pompage est efficace. Le DWR réalise également de nouveaux investissements dans la surveillance de la truite arc-en-ciel, notamment en utilisant une nouvelle technologie d'ADN pour identifier l'origine de la truite arc-en-ciel apparaissant sur les écrans à poissons.

Le soleil scintille à la surface d'une rivière.

Pendant ce temps, les responsables fédéraux travaillent également avec le Bureau of Reclamation pour réexaminer les avis biologiques de 2019 qui régissent les opérations étatiques et fédérales, y compris les seuils proposés pour les pertes de saumon et de truite arc-en-ciel dans les installations de pompage du delta.

Selon la proposition, des seuils de perte hebdomadaires « inciteraient à agir avant que des impacts disproportionnés sur la truite arc-en-ciel ne se produisent en une seule semaine », a déclaré Michael Milstein, porte-parole de la NOAA Fisheries. Cela constituerait un changement par rapport à l’approche actuelle, qui utilise des seuils de pertes saisonnières pour déclencher des actions de gestion.

Le Bureau of Reclamation propose également d'élaborer un plan scientifique sur la truite arc-en-ciel, qui comprendrait un cadre « d'estimation de la production juvénile » pour les bassins des rivières San Joaquin et Sacramento, a-t-il déclaré. Cette estimation « peut ensuite être utilisée pour élaborer des critères de perte pour la truite arc-en-ciel qui sont échelonnés en fonction de la taille et des tendances de la population au lieu des niveaux de perte historiques, comme c’est le cas actuellement. »

Ce type d’estimation est déjà utilisé pour les décisions de gestion concernant le saumon quinnat de migration hivernale, une espèce en voie de disparition, a déclaré Milstein, et est « reconnu comme une approche scientifiquement durable ».

L'évaluation de l'avis biologique devrait être achevée d'ici la fin de cette année, a déclaré Milstein. En attendant, les agences de l'eau fonctionnent selon des plans intérimaires qui sont censés être examinés et approuvés par le tribunal chaque année, la mise à jour pour 2024 étant toujours en attente.

Artis, de la Golden State Salmon Assn., a noté que les poissons sont morts au niveau des pompes malgré l'augmentation des débits due aux récentes tempêtes.

«Même avec plus d'eau, il y a encore beaucoup de détournements d'eau», a-t-il déclaré. « Si vous pouvez réduire le pompage, alors vous n'aurez pas vraiment cette traction, cette aspiration à travers là, qui peut simplement attraper ces bébés poissons. »

Les décès de truites arc-en-ciel ajoutent des munitions supplémentaires à la lutte acharnée en cours entre les écologistes et les gestionnaires de l'eau de l'État, qui sont également dans l'impasse sur un projet proposé visant à déplacer davantage d'eau du delta vers les régions du sud.

Les responsables de l'État ont présenté le projet Delta Conveyance comme une stratégie essentielle d'adaptation au climat et un élément clé du projet.

Overhouse, de Defenders of Wildlife, a déclaré qu'elle pensait qu'il était possible pour l'État d'atteindre les deux objectifs – captage de l'eau et protection de la faune – en même temps.

« Ce n’est pas quelque chose de facile – ce sont sans doute les projets d’eau les plus complexes au monde », a-t-elle déclaré à propos du Central Valley Project et du State Water Project. Mais l’augmentation du stockage le long des réservoirs en amont permettrait aux agences de mieux utiliser les eaux de ruissellement et de retenir l’eau pour qu’elle puisse circuler dans le système plus tard dans l’année.

« Bien que je reconnaisse l'importance de ces opérations, je reste convaincu que cela peut être réalisé – à la fois un stockage de fin d'année plus élevé et une satisfaction des besoins de pompage », a déclaré Overhouse. « Et surtout… protéger les espèces menacées et en voie de disparition qui dépendent de cet estuaire. »