Les aînés autochtones suspendent l’étude du site de Rio Tinto en raison de problèmes de patrimoine

MELBOURNE, 10 octobre () – Des aînés aborigènes ont renoncé à une enquête sur le patrimoine d’un projet de minerai de fer de Rio Tinto en Australie occidentale, craignant que la société minière mondiale ait minimisé les dommages qu’elle leur a causés après l’explosion d’un abri sous roche autochtone en août.

Rio Tinto a effectué une visite sur le site de Nammuldi le week-end dernier avec des représentants du peuple Muntulgura Guruma après qu’une explosion le 6 août ait entraîné la chute d’un arbre de Pilbara et d’un mètre carré de roche du surplomb d’un abri sous roche, estimé est habitée depuis 40 000 à 50 000 ans.

« Les évaluations n’ont révélé aucun dommage structurel à l’abri sous roche lui-même, ni aucun dommage aux matériaux culturels », a déclaré Cécile Thaxter, vice-présidente de Rio Tinto, dans une webdiffusion lundi. « Nous tirerons des leçons de cet incident, notamment en modifiant nos pratiques si cela est jugé approprié. »

Cet incident a suscité beaucoup moins d’indignation publique qu’il y a trois ans, lorsque Rio Tinto avait détruit des abris sous roche dans les gorges de Juukan, dans la même région, qui montraient des traces d’habitation humaine remontant à 46 000 ans.

Mais reflétant la profonde inquiétude des propriétaires traditionnels quant à la manière dont Rio a géré le dernier incident, les anciens de Muntulgura Guruma ont interrompu l’enquête sur son projet Brockman Syncline – nécessaire pour que le plus grand mineur de minerai de fer du monde puisse maintenir sa production.

« Rio n’a pas tardé à dire à ses investisseurs qu’ils n’avaient causé aucun impact sur notre patrimoine, mais n’ont pas encore réussi à tenir compte de nos points de vue », a déclaré Dawn Hughes, directrice de la Wintawari Guruma Indigenous Corporation (WGAC), qui représente le Muntulgura Guruma.

« Nous avons demandé à Rio en 2016 de protéger ce site de manière adéquate, mais ils ne l’ont pas fait », a-t-elle déclaré dans une déclaration à .

Un porte-parole de Rio Tinto n’a pas immédiatement répondu à une demande de commentaire.

Rio Tinto, qui n’a fait aucune déclaration publique pendant sept semaines après l’explosion, a déclaré qu’il était désolé et qu’il avait pris des mesures pour informer les parties concernées et réformé ses pratiques depuis Juukan. C’était la première fois sur plus de 1 800 explosions qu’une telle perturbation était détectée, a-t-il indiqué.

« Nous sommes extrêmement préoccupés d’apprendre que 87 de nos sites d’abris sous roche sont soumis à une gestion des explosions. Dans quel état sont-ils ? Combien d’autres ont été touchés ? » a déclaré Hughes, ajoutant que les propriétaires traditionnels n’ont aucune influence ni surveillance sur les explosions.

Ce différend survient alors que les investisseurs et les constructeurs automobiles scrutent de plus en plus les droits de l’homme et la protection du patrimoine dans leurs évaluations des mines australiennes.

La destruction par Rio des abris sous roche de Juukan Gorge en 2020 a provoqué un tollé mondial, le départ de hauts dirigeants et une enquête parlementaire qui a recommandé une refonte des lois australiennes sur la protection du patrimoine aborigène.

Cependant, l’Australie occidentale est sur le point d’annuler ses lois de 2021 sur la protection du patrimoine culturel aborigène, introduites le 1er juillet, en raison de l’opposition des propriétaires fonciers.

Le dernier incident survient alors que le soutien à un référendum du 14 octobre qui reconnaîtrait les peuples autochtones dans la constitution australienne et créerait un organisme autochtone pour conseiller le gouvernement sur les questions qui touchent les peuples autochtones s’estompe.

Reportage de Mélanie Burton; Montage par Sonali Paul

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