Les rivières atmosphériques pourraient frapper la Californie avec des pluies plus extrêmes

Depuis des années, les scientifiques affirment que les rivières atmosphériques peuvent augmenter ou détruire les réserves d’eau des villes et des fermes californiennes assoiffées.

Au cours des deux derniers hivers, une succession constante de ces « » géants ont déversé des précipitations record à travers l’État, tout en provoquant simultanément des précipitations dangereuses et dangereuses.

Mais maintenant, de nouvelles recherches ont montré que ces récentes rivières atmosphériques sont pâles en comparaison de certaines des tempêtes monstres qui ont frappé l’ancienne Californie – une révélation qui donne à réfléchir qui suggère à certains experts que l’État pourrait être à nouveau frappé par de telles tempêtes cataclysmiques.

« Nos résultats montrent que l'activité atmosphérique des rivières dépasse ce qui s'est produit depuis le début de la tenue de registres instrumentaux », a déclaré Clarke Knight, géographe de recherche de l'US Geological Survey et auteur principal de l'étude qui a détaillé – pour la première fois – l'activité atmosphérique des rivières remontant à 3 200 ans. années. « C'est important car cela suggère le potentiel latent de notre région de connaître des tempêtes au-delà de celles que nous avons vues aujourd'hui. »

Même si peu de gens avaient entendu parler des rivières atmosphériques il y a seulement quelques décennies, la recherche sur les gigantesques traînées de vapeur s'est révélée essentielle à la planification de l'eau et à la sécurité publique en Californie.

Les conclusions de l'étude ne présagent rien de bon pour un État dont les infrastructures contre les inondations ont été gravement mises à rude épreuve l'année dernière, lorsqu'un train de rivières atmosphériques a franchi de nombreuses digues, inondé les communautés et s'est rempli à nouveau. Les résultats font également monter la barre pour les efforts de l'État visant à capter les eaux pluviales, alors que le changement climatique provoque davantage de précipitations et ouvre la voie à une nouvelle ère de sécheresses plus fréquentes et plus prolongées.

Knight et ses collègues chercheurs sont arrivés à leur conclusion après avoir analysé d'anciennes couches de boue du lac Leonard, dans le comté de Mendocino. L’équipe a pu déterminer à quel moment davantage de sédiments avaient été poussés dans le lac, indiquant des périodes de précipitations plus élevées.

Ensuite, en utilisant les données des 60 dernières années, les chercheurs ont découvert une « forte corrélation » entre leurs découvertes de sédiments et les tempêtes modernes, leur permettant de modéliser ce lien à travers le reste des couches de boue pour reconstruire l’activité atmosphérique historique des rivières, a déclaré Knight. Leurs recherches étaient

La recherche fournit le contexte le plus historique à ce jour pour la variabilité des précipitations dans l'État et a révélé que la région « a constamment enregistré des précipitations extrêmes sur une période de 3 200 ans ».

Knight a déclaré que ces nouvelles données hydrologiques peuvent mieux éclairer la modélisation et les projections climatiques, fournissant un enregistrement historique 20 fois plus long que ce qui était disponible.

Bien que les recherches de l'équipe se soient concentrées sur le nord de la Californie – où l'État connaît généralement les rivières les plus atmosphériques – elle a déclaré qu'il était juste de conclure que la moitié sud de l'État aurait connu des précipitations tout aussi extrêmes dans son ancien climat, étant donné les effets généralisés des grands changements atmosphériques. rivières.

Des recherches antérieures ont montré que les transports fluviaux atmosphériques moyens du fleuve Amazone. La perspective de tempêtes encore plus importantes frappant la Californie est préoccupante, selon les experts.

Daniel Swain, un climatologue de l'UCLA qui n'a pas participé à l'étude de l'USGS, a déclaré que le document fournit des « preuves physiques directes » d'une activité atmosphérique fluviale plus extrême que tout ce qui a été observé dans l'histoire récente de la Californie – bien au-delà de la grande inondation de 1862, qui a reconfiguré l'état de l'État. paysage.

Il a déclaré que la recherche « souligne à nouveau le danger de supposer que les extrêmes que nous avons vus au 20e siècle sont représentatifs des types d’extrêmes possibles dans cette partie du monde ».

« Cela montre que, même si nous n'avions pas à faire face au changement climatique, nous devrions rester prudents quant aux risques posés par les extrêmes, car nous savons que le système climatique… peut nous lancer de grandes et mauvaises choses. périodiquement », a déclaré Swain. « Je ne trouve pas cela du tout rassurant. »

La hausse continue de la température moyenne mondiale due à la combustion de combustibles fossiles par l’humanité menace également d’exacerber la situation.

« Ajouter de l'énergie dans le système via les émissions de gaz à effet de serre, c'est comme secouer la canette de soda… et ajouter un peu plus d'énergie dans le système, ce qui permet à ces extrêmes d'être un peu plus extrêmes », a déclaré Cody Poulsen, un étudiant diplômé. chercheur au Center for Western Weather and Water Extremes, qui n’a pas non plus été impliqué dans l’étude Nature.

Chaque degré d’augmentation de la température mondiale augmente le risque d’un « scénario » – un . Mais ces nouvelles découvertes de l'USGS pourraient indiquer que la modélisation des pires scénarios n'est pas assez extrême, a-t-il déclaré.

Un enfant en imperméable jaune marche sous une petite cascade.

Pour un État aux prises avec des périodes de sécheresse plus fréquentes et plus graves, les deux derniers hivers humides ont été une bénédiction rare. Cependant, de nombreux Californiens pourraient être surpris d’apprendre que ces deux saisons humides relèvent du domaine de la variabilité naturelle. Ils pourraient également être surpris d’apprendre que cette année, le débit de rivières atmosphériques a été plus important que l’année précédente, ce qui a causé bien plus de dégâts et de perturbations.

Récemment, des chercheurs ont confirmé que 51 rivières atmosphériques ont frappé la côte ouest pendant la saison des pluies 2023-2024, soit bien plus que les 38 rivières atmosphériques qui ont frappé la saison des pluies 2022-23, selon le Center for Western Weather and Water Extremes.

En Californie spécifiquement, 44 rivières atmosphériques ont touché terre d'octobre à mars, contre 31 pendant la saison des pluies de l'année dernière, a déclaré Chad Hecht, météorologue du centre.

Mais même s'il y avait plus de rivières atmosphériques cette saison des pluies, moins de tempêtes étaient fortes ou extrêmes sur l'échelle de force du centre par rapport à la saison précédente.

« Ce n'est pas la quantité qui compte, c'est la qualité », a déclaré Hecht.

Par exemple, elle a frappé la Californie entre octobre 2022 et mars 2023. Ces tempêtes plus violentes ont tendance à apporter de la pluie et de la neige qui font l’actualité. Cette saison, cependant, l’État n’en a enregistré que cinq.

« Si vous comparez cela à l'année dernière, … cela [water] L'année a été marquée par quelques fortes tempêtes, mais c'est beaucoup plus faible », a déclaré Hecht. « Mais l’abondance de faibles à modérés [atmospheric rivers] cela nous a en quelque sorte aidé à rester sur la bonne voie pour atteindre cette normale [precipitation levels].»

Ce mois-ci, les records pour et s'élevaient à environ 105 % de la moyenne pour cette période de l'année – ce que Hecht a qualifié d'étonnamment proche de la moyenne.

« Cette année a été anormalement normale », a déclaré Hecht. « Nous aimons dire que la Californie est le pays des extrêmes, où le climat est soit extrêmement sec, soit extrêmement humide. Cette année a été anormale car elle était assez proche de la normale jusqu'au 1er avril, date qui marque généralement la fin de la saison des pluies en Californie.

Cependant, le sud de la Californie a connu une baisse plus importante, avec des précipitations annuelles bien supérieures à 140 % de la moyenne dans de nombreuses zones côtières, selon le California Water Watch.

Hecht a déclaré qu'une rivière atmosphérique forte et lente début février avait eu un effet démesuré sur les précipitations de la région, et il a noté que de nombreuses régions ont également été frappées par des orages au cours de ce qu'il a qualifié de tempêtes fluviales atmosphériques faibles « trop productives ».

Les systèmes ne sont généralement pas accompagnés d'orages, mais plusieurs systèmes l'ont été cette saison, provoquant des précipitations localement historiques et des crues soudaines dans plusieurs régions, notamment et .

Hecht a déclaré qu'il n'était pas immédiatement clair pourquoi tant de rivières atmosphériques cette saison comprenaient des orages, mais il a déclaré que des températures plus élevées à la surface de l'océan – une signature du modèle météorologique El Niño – auraient pu contribuer à stimuler l'instabilité du modèle convectif.

Même si de nombreuses mesures d'eau indiquent jusqu'à présent une année d'eau moyenne globale, les autorités fédérales ont récemment publié un rapport pour neuf comtés après les tempêtes fluviales atmosphériques de février.

Sachant que d'autres précipitations extrêmes sont possibles, Swain a déclaré qu'il espère que les responsables de l'État pourront mieux se préparer aux urgences, ou au moins mieux comprendre les risques possibles.

« Si nous n'estimons pas correctement le risque au départ… il est terriblement difficile d'avoir une discussion précise sur les coûts et les avantages d'une intervention particulière », a déclaré Swain.

Mais il a noté que le changement climatique devrait encore étendre encore davantage ces extrêmes naturels.

« Il est raisonnable d'interpréter le 20e siècle comme étant une sorte de chance en Californie, dans le sens où nous n'avons pas vu quelque chose de pire… juste à cause d'une variabilité aléatoire et naturelle », a déclaré Swain. « Le 21e siècle ? C'est un dé très chargé.