Les véhicules électriques chinois se mondialisent. Pourquoi Tesla et les autres constructeurs automobiles s'inquiètent

La rivalité entre les États-Unis et la Chine présente un nouveau point chaud dans la bataille pour la suprématie technologique : les voitures électriques.

Jusqu’à présent, les États-Unis sont en train de perdre.

L'année dernière, la Chine est devenue le premier exportateur mondial d'automobiles, selon la China Passenger Car Assn., dépassant le Japon avec plus de 5 millions de ventes à l'étranger. Les véhicules à énergies nouvelles représentaient environ 25 % de ces exportations, et plus de la moitié d’entre elles étaient créées par des marques chinoises, un changement par rapport au rôle d’assemblage traditionnel que la Chine jouait pour les constructeurs automobiles étrangers.

« La forte croissance s'est produite au cours des trois dernières années », a déclaré Stephen Dyer, responsable de l'unité Asie automobile et industrielle chez AlixPartners, une société de conseil. « Alors que les constructeurs automobiles chinois gagnent la majeure partie des parts de marché, cela représente un énorme défi pour les constructeurs automobiles étrangers. »

L'expansion rapide de la Chine au niveau national et international a alimenté une série d'affrontements entre les États-Unis et la Chine sur le commerce et les technologies de pointe, alors que la concurrence s'intensifie entre les deux superpuissances.

Les États-Unis ont de nobles objectifs en matière de développement de leur propre industrie des véhicules électriques. La Californie, qui représentait 37 % des ventes de voitures électriques du pays en 2022, vise à produire de nouvelles voitures fonctionnant aux combustibles fossiles d'ici 2035.

Les inquiétudes concernant l’offre excédentaire chinoise surviennent au moment même où un ralentissement plus large des ventes frappe les fabricants de véhicules électriques. Tesla a annoncé lundi qu'elle supprimerait ses effectifs dans le but de réduire les coûts et d'augmenter la productivité.

Dans le dernier rapport sur les résultats de l'entreprise en janvier, le directeur général Elon Musk a mis en garde contre la compétitivité des marques chinoises. BYD, le plus grand fabricant chinois de véhicules électriques, a dépassé Tesla en termes de ventes de voitures l'année dernière.

« Si des barrières commerciales ne sont pas établies, elles détruiront pratiquement la plupart des autres constructeurs automobiles dans le monde », a déclaré Musk.

Cette année, Fisker Inc., une start-up de véhicules électriques basée à Manhattan Beach, a supprimé 15 % de ses effectifs, a vu ses actions radiées et a annoncé qu'elle pourrait déposer une demande de mise en faillite. Apple a également récemment annoncé la fin de ses ambitions de longue date consistant à fabriquer un véhicule électrique autonome.

Un domaine dans lequel les constructeurs automobiles chinois ont largement battu leurs concurrents occidentaux est celui des prix, grâce aux subventions gouvernementales qui ont soutenu l'essor initial de l'industrie ainsi qu'à un accès bon marché aux minéraux et composants essentiels tels que les batteries lithium-ion, qui représentent environ un tiers du prix global. coût de production.

« Il y avait toujours ces ingrédients en attente », a déclaré Cory Combs, directeur associé pour la politique énergétique chinoise au sein du cabinet de conseil Trivium China. « C'était en quelque sorte un moment magique pour que ces choses se mettent en place. »

Cela a permis le succès de BYD, qui a commencé à produire des batteries lithium-ion en 1996 et à fabriquer des voitures en 2005.

En mars, BYD a réduit le prix de son modèle EV le moins cher en Chine à moins de 10 000 dollars. Selon Kelley Blue Book, le prix de détail moyen des véhicules électriques est de 55 343 $ aux États-Unis, contre 48 247 $ pour l’ensemble des véhicules.

Alors que la guerre des prix a contraint les constructeurs automobiles chinois à réduire leurs marges bénéficiaires dans leur pays, ils peuvent facturer davantage sur les marchés étrangers, ce qui encourage davantage les exportations alors que la croissance intérieure ralentit. Selon le cabinet de recherche Gavekal Dragonomics, la demande en Chine s'est refroidie en raison de la suppression des allégements fiscaux et de l'augmentation de l'utilisation des transports publics après la pandémie.

« Il y a énormément de pression, surtout si vous êtes un petit acteur, pour trouver un marché moins compétitif », a déclaré Combs. « Et chaque marché est moins compétitif que celui de la Chine. »

Bien que des droits de douane de 27,5 % aient effectivement exclu les véhicules électriques chinois du marché américain, la crainte que les modèles moins chers pourraient éventuellement nuire aux constructeurs automobiles américains a commencé à se propager.

L’Alliance of American Manufacturing a averti dans un rapport de février qu’autoriser l’entrée des véhicules électriques chinois dans le pays constituerait un « événement au niveau de l’extinction » pour l’industrie automobile américaine. Le groupe a également évoqué le risque que les constructeurs automobiles chinois construisent des installations de l’autre côté de la frontière mexicaine qui pourraient contourner les droits de douane.

Lorsque le marché mondial est inondé de produits chinois artificiellement bon marché, la viabilité des entreprises américaines et étrangères est remise en question.

— Janet Yellen

Après un voyage en Chine en avril, la secrétaire au Trésor Janet L. Yellen a exprimé ses inquiétudes concernant la surcapacité financée par le gouvernement dans la fabrication chinoise de véhicules électriques, de batteries et de panneaux solaires. Elle a noté que d’autres marchés avancés et émergents partageaient ces inquiétudes et a comparé l’offre excédentaire à un flot d’acier chinois à bas prix qui a frappé l’économie mondiale il y a plus de dix ans.

« Lorsque le marché mondial est inondé de produits chinois artificiellement bon marché, la viabilité des entreprises américaines et étrangères est remise en question », a déclaré Yellen.

L'Union européenne a ouvert une enquête sur les subventions gouvernementales utilisées par l'industrie chinoise des véhicules électriques et sur la question de savoir si ce soutien viole les lois commerciales internationales.

L'agence de presse officielle chinoise a repoussé les allégations de surcapacité dans un article d'avril, affirmant que les exportations représentaient 12 % des ventes de véhicules électriques en Chine l'année dernière. Il attribue le succès de l'industrie à des prix compétitifs et à la technologie, plutôt qu'aux subventions gouvernementales.

Après avoir rencontré le chancelier allemand Olaf Scholz en avril, le président chinois Xi Jinping a dénoncé le protectionnisme dans d'autres pays et a déclaré que les exportations chinoises de véhicules électriques avaient contribué à atténuer l'inflation mondiale et à lutter contre le changement climatique.

La manière dont les États-Unis font face à l’émergence de la domination chinoise des véhicules électriques est déjà devenue un sujet brûlant pour l’élection présidentielle de novembre.

Le président Biden a encouragé l’expansion nationale avec l’adoption de la loi sur la réduction de l’inflation, qui prévoit des crédits d’impôt sur les véhicules électriques pour les constructeurs américains, mais pas s’ils s’approvisionnent en minéraux et matériaux auprès d’« entités étrangères préoccupantes », comme la Chine. Pendant ce temps, le candidat républicain présumé Donald Trump a affirmé que la fabrication de voitures électriques réduirait les emplois dans l'industrie automobile et a appelé à un retour en arrière des politiques favorables aux véhicules électriques adoptées pendant le mandat de Biden.

Les politiciens des deux partis ont proposé des tarifs encore plus sévères sur les véhicules électriques fabriqués en Chine s'ils tentaient d'entrer sur le marché américain, donnant la priorité à la protection des emplois américains plutôt qu'aux objectifs de réduction des émissions de carbone.

« Il sera donc encore plus important pour les entreprises chinoises de mettre en place des opérations d'assemblage locales afin de minimiser ces coûts », a déclaré Gregor Sebastian, analyste principal du cabinet de conseil Rhodium Group basé à New York. « De nombreuses entreprises adoptent une approche attentiste. »

Même sans les importations automobiles chinoises, la technologie présente dans les véhicules a déconcerté les responsables américains. En mars, Biden a annoncé une enquête sur les « voitures intelligentes » de fabrication chinoise et sur les données que les véhicules connectés à Internet pourraient collecter sur les utilisateurs américains. Les collaborations entre les entreprises américaines et CATL, le géant chinois de la fabrication de batteries, ont également fait l’objet d’un examen plus approfondi à mesure que les tensions entre les deux pays se sont aggravées.

Mais la Chine a passé des décennies à consolider son statut de leader mondial dans l’approvisionnement en minéraux et le développement de technologies critiques telles que les batteries pour véhicules électriques, tandis que les États-Unis ont pris du retard. Il sera désormais plus difficile pour les constructeurs automobiles occidentaux d'exclure totalement les fournisseurs chinois, a déclaré Tu Le, fondateur et directeur général de Sino Auto Insights, une société de conseil.

« Si les constructeurs automobiles veulent construire des véhicules abordables et à énergie propre au cours de cette décennie, la seule façon d'y parvenir est d'utiliser des batteries chinoises », a déclaré Le.