L'océan Arctique pourrait être « libre de glace » d'ici une décennie

La perte de la banquise arctique est depuis longtemps une mesure frappante du changement climatique provoqué par l’homme, avec des images déchirantes d’ours polaires en souffrance illustrant une crise planétaire qui s’aggrave. Aujourd’hui, de nouvelles recherches révèlent que la glace de l’océan Arctique diminue encore plus rapidement qu’on ne le pensait auparavant – et que l’Arctique pourrait commencer à connaître ses premiers jours « sans glace » au cours de la décennie en cours.

Cette étape inquiétante pourrait survenir avant la fin de la décennie ou dans les années 2030 – jusqu'à 10 ans plus tôt que les projections précédentes, selon une étude publiée mardi dans la revue . L’étude définit « sans glace » comme lorsque l’océan Arctique compte moins d’un million de kilomètres carrés, ou 386 000 milles carrés, de glace.

« Ce n'est plus une possibilité lointaine qui pourrait se produire à un moment donné », a déclaré Alexandra Jahn, auteur principal de l'étude et professeur agrégé de sciences atmosphériques et océaniques à l'Université du Colorado à Boulder. « Malheureusement, cela se produit essentiellement dans tous les scénarios d'émissions de nos modèles climatiques, il semble donc que cela va se produire, et nous devons donc nous y préparer. »

D’ici le milieu du siècle – entre 2035 et 2067 – l’Arctique pourrait connaître des conditions sans glace constantes en septembre, mois où les concentrations de glace de mer sont généralement à leur minimum, selon l’étude.

Le moment précis de ces pertes dépend de la rapidité avec laquelle l’humanité sera capable de réduire les émissions de combustibles fossiles qui contribuent au réchauffement climatique. Dans un scénario d'émissions élevées dans lequel l'utilisation des combustibles fossiles se poursuit sans relâche, l'Arctique serait libre de glace entre les mois de mai et janvier d'ici 2100, selon l'étude.

Même dans un scénario de faibles émissions, l’Arctique serait toujours libre de glace entre août et octobre de la même année.

Les modèles climatiques datant des années 1970 prédisent depuis longtemps la possibilité d'atteindre des conditions estivales sans glace dans l'Arctique avec un réchauffement suffisant, mais les dernières recherches ont permis de déterminer à quelle vitesse cela pourrait se produire, a déclaré Jahn.

Les conséquences d’un tel changement ne sont pas encore entièrement comprises, mais des effets considérables sur les systèmes écologiques, la faune et les climats locaux et mondiaux sont probables.

« Plus le monde rejette d'émissions dans l'atmosphère, plus nous pourrions voir un Arctique libre de glace pendant plusieurs mois », a déclaré Jahn. Elle a ajouté que même dans un scénario de réduction des émissions, « les enfants nés aujourd’hui connaîtront des conditions sans glace au moins en septembre, et tous les deux ans en octobre et août ».

L’étude dresse un tableau saisissant d’une planète en évolution où l’ancien « Arctique blanc » défini par ses glaces se transforme en un « Arctique bleu » caractérisé par des eaux libres.

Pourtant, le déclin de la banquise arctique est bien documenté depuis au moins 1979, lorsque les observations satellitaires continues ont commencé. Depuis lors, il y a eu une perte d'environ 40 % en surface et une perte de 50 % en épaisseur, selon Walter Meier, chercheur principal au Centre national de données sur la neige et la glace, qui n'a pas participé à l'étude.

Meier a déclaré que les évaluations de l'étude sont plausibles, même si la conclusion la plus urgente concernant une journée sans glace au cours de la décennie « pourrait être un peu agressive ».

Pourtant, a-t-il déclaré, « étant donné les scénarios d'émissions que nous suivons, la véritable question est de savoir quand, et non si, nous obtiendrons des conditions sans glace ».

En effet, l'étude intervient alors que la planète continue de subir les conséquences du changement climatique et du phénomène El Niño de cette année, le mois de janvier devenant le , selon la National Oceanic and Atmospheric Administration.

Les données de février n'étaient pas encore disponibles, bien que les premiers résultats indiquent qu'il s'agirait notamment de l'hiver météorologique le plus chaud des États-Unis.

La température mondiale à la surface en janvier était de 2,29 degrés supérieure à la moyenne du 20e siècle de 54 degrés, a constaté la NOAA. L'étendue mondiale de la glace de mer était la septième plus petite en 46 ans, soit 6,90 millions de milles carrés, soit 440 000 milles carrés en dessous de la moyenne 1991-2020, pour le mois d'hiver.

Jahn a déclaré que certaines recherches ont montré qu'il existe encore une possibilité de 10 à 20 % d'éviter un Arctique sans glace si la température mondiale se situe en moyenne sur 20 à 30 ans. La référence de 1,5 degré est un seuil convenu au niveau international pour réduire les pires effets du changement climatique.

« Si nous devions arrêter toutes les émissions demain – ce qui n'est physiquement pas possible, mais si nous le pouvions – alors nous pourrions encore l'éviter », a déclaré Jahn. « Ce n'est pas une garantie, mais il y a une possibilité. »

Mais même cette possibilité semble s’éloigner. En janvier, la température moyenne mondiale a été mesurée, selon le service Copernicus sur le changement climatique de l'Union européenne.

Les implications d’un océan Arctique libre de glace – qui s’étend sur une superficie à peu près équivalente à la taille des 48 États inférieurs des États-Unis – sont inquiétantes. Selon l’étude, la perte de glace de mer contribuerait, entre autres, à une augmentation de la hauteur des vagues et à une plus grande érosion côtière dans la région. Cela menacerait également la survie des animaux dépendants des glaces, comme les ours polaires et les phoques, et déclencherait la migration de certains poissons et d'autres espèces.

« Il va y avoir un grand changement dans le type d'espèces que nous voyons et où, et lesquelles finiront par être dominantes et survivre », a déclaré Jahn. Les perspectives pour les ours polaires sont particulièrement sombres car ils chassent principalement sur la glace marine, et « s’il y a une saison en haute mer pendant plusieurs mois de l’année, alors les ours polaires ne peuvent tout simplement plus survivre ».

Le soleil se couche sur un grand iceberg flottant.

Pour le meilleur ou pour le pire, cette perte augmenterait également l’activité économique dans l’Arctique en ouvrant davantage de routes maritimes et de zones d’exploration des ressources, selon l’étude.

D’autres résultats potentiels incluent une réduction de l’albédo – ou de la quantité de lumière réfléchie par la glace – qui accélérerait le réchauffement d’origine humaine en créant une boucle de rétroaction amplificatrice. Des recherches plus controversées affirment qu'une diminution de la glace de mer dans l'Arctique pourrait affecter le courant-jet et les conditions météorologiques associées, et même conduire à .

De nombreux changements sont déjà en cours, a déclaré Meier du NSIDC.

« Ce n'est pas comme si on actionnait un interrupteur et qu'on se retrouvait dans un type d'environnement de l'océan Arctique, puis qu'il n'y avait plus de glace et que tout à coup, c'était autre chose », a-t-il déclaré. « Nous avons déjà constaté de nombreux changements dans l'océan Arctique et dans la région qui l'entoure. »

Ce ne serait pas non plus la première fois que l’Arctique serait libre de glace, géologiquement parlant. Les preuves montrent que l'Arctique était libre de glace il y a entre 80 000 et 150 000 ans, et peut-être après la dernière période glaciaire, il y a 8 000 à 10 000 ans.

« Si nous ne sommes pas en territoire inexploré, nous nous dirigeons vers un territoire inexploré – et nous sommes certainement en territoire inexploré dans l'histoire de la civilisation humaine », a déclaré Meier. « Nous assistons à quelque chose d'assez extraordinaire et qui constitue un signal climatique très important et assez emblématique. »

La bonne nouvelle est que la perte potentielle de la banquise arctique n’est pas irréversible, a déclaré Jahn. La glace de mer revient chaque hiver et pourrait revenir à ses conditions antérieures en sept ans seulement. C'est une différence essentielle entre la glace de mer et la glace terrestre, comme les glaciers ou les calottes glaciaires du Groenland, qui mettent des milliers d'années à se développer.

Néanmoins, la possibilité très probable d'un Arctique libre de glace dans les décennies à venir est un rappel important que l'humanité devrait s'efforcer de réduire ses émissions et de maintenir le réchauffement en dessous de la limite de 1,5 degré Celsius, a-t-elle déclaré.

« Même si tout le monde peut réduire son empreinte carbone individuelle – et cela peut avoir des impacts positifs – nous avons vraiment besoin que les grandes décisions politiques visant à réduire les émissions à l’échelle mondiale aient un impact », a déclaré Jahn.

La rapidité avec laquelle ces décisions sont prises et mises en œuvre peut faire la différence entre des pertes futures limitées ou cinq mois ou plus de conditions garanties sans glace, a-t-elle ajouté.

« Ce sont des Arctiques potentiels complètement différents que nous envisageons d'ici la fin du siècle », a-t-elle déclaré. « Et c'est vraiment entre nos mains d'essayer d'opter pour la moins mauvaise option. »