Los Angeles est-elle prête pour la prochaine sécheresse ?

Le deuxième hiver humide consécutif de la Californie a laissé les réserves d'eau de Los Angeles en bon état pendant au moins un an supplémentaire, mais le retour inévitable à des conditions sèches pourrait une fois de plus mettre les habitants de la ville dans une situation précaire.

Après la décision de l'État, les responsables du département de l'eau et de l'électricité de Los Angeles ont annoncé que le manteau neigeux de l'est de la Sierra mesurait 103 % de la normale, « fournissant un approvisionnement suffisant grâce à l'approvisionnement en eau le plus rentable de la ville, provenant de l'aqueduc de Los Angeles ».

L'aqueduc – deux canalisations qui acheminent l'eau du bassin Mono et de la vallée d'Owens à des centaines de kilomètres – constitue l'épine dorsale du système d'approvisionnement en eau de Los Angeles. Les récentes pluies et neige ont rempli les réservoirs du DWP dans la région et permettront à l'aqueduc de répondre à environ 70 % de la demande en eau de la ville. Cela équivaut à environ 114 milliards de gallons d’eau, soit suffisamment pour alimenter environ 207 000 foyers pendant un an.

Les responsables de l'agence ont déclaré qu'ils avaient également réussi à capter 30 milliards de gallons d'eaux pluviales depuis l'automne dernier, soit suffisamment pour répondre à 20 % de la demande annuelle en eau de la ville. Les approvisionnements restants proviendront d'eau recyclée et d'eau importée du Metropolitan Water District de Californie du Sud, ont-ils indiqué.

Mais même si les conditions actuelles sont prometteuses, Los Angeles doit maintenir sa philosophie de conservation et se préparer aux périodes de sécheresse à venir. El Niño, le phénomène climatique qui a contribué aux récentes tempêtes en Californie, devrait s'atténuer dans les semaines à venir, et il y a 85 % de chances que son homologue plus sec, La Niña,

« Même si nos réservoirs sont pleins après deux hivers pluvieux, nous constatons toujours les impacts du coup du lapin climatique à travers l'État », peut-on lire dans une déclaration de Martin Adams, directeur général et ingénieur en chef du DWP. « Nous savons que nous devons rester concentrés sur nos investissements dans des projets locaux d'approvisionnement en eau alors que LADWP continue d'évoluer et d'équilibrer les besoins de nos clients avec les défis associés aux conditions météorologiques extrêmes. Plus que toute autre chose, nous encourageons nos clients à rester vigilants dans leurs pratiques en matière d'eau, ce qui a contribué à maintenir la conservation de l'eau dans toute la ville à des niveaux records.

En effet, il y a seulement deux ans, les Angelenos connaissaient une période de sécheresse dévastatrice de trois ans et vivaient sous le régime . Les flancs des collines étaient inondés et bruns, les rues de la ville étaient parsemées de pelouses mortes et, dans tout l'État et la région, se nourrissaient d'herbes et d'arbustes desséchés. Les Californiens du Sud étaient limités à .

La ville a profité de ce répit humide pour faire progresser certains de ses projets d'eau de marque, notamment dans la vallée de San Fernando, selon Anselmo Collins, directeur général adjoint principal du DWP. L'installation travaille déjà au traitement du bassin d'eau souterraine pollué et à un meilleur stockage des eaux souterraines. Une fois entièrement achevé, il fournira près de 12 200 acres-pieds de recharge annuelle et aura la capacité de traiter plus de 55 000 acres-pieds par an. (Un acre-pied équivaut à environ 326 000 gallons.)

« Cela montre déjà d'énormes avantages, car nous avons pu augmenter la quantité que nous capturons et remettons dans le sol », a déclaré Collins. Il a déclaré que le projet Tujunga et d'autres installations de traitement dans la vallée, y compris deux champs à North Hollywood, étaient largement en retard sur les 30 milliards de gallons capturés jusqu'à présent cette saison.

Un autre projet en cours est celui de Van Nuys, qui utilisera des eaux usées recyclées pour reconstituer le bassin souterrain de San Fernando. La construction devrait commencer plus tard cette année et l'usine pourrait ajouter 21 000 acres-pieds d'approvisionnement à la ville dès 2027, a déclaré Collins.

« Je pense que nous sommes mieux préparés, et je pense que nous continuons à être mieux préparés [for dry conditions], » il a dit.

Mais d'autres efforts de captage et de stockage de l'eau ont été plus lents à démarrer, notamment le programme Safe Clean Water. Le programme alloue 280 millions de dollars par an à des projets qui convertissent l'asphalte et d'autres surfaces dures en matériaux poreux permettant à l'eau de s'infiltrer dans le sol, entre autres efforts. Il a seulement ajouté, selon un rapport récent.

Mark Gold, directeur des solutions contre la pénurie d'eau au Conseil de défense des ressources naturelles, a déclaré que les habitants de Los Angeles étaient victimes des milliards de gallons d'eaux pluviales qui ont été canalisées dans l'océan Pacifique par la rivière Los Angeles, le ruisseau Ballona et le canal Dominguez lors des tempêtes de cet hiver.

« Le potentiel de ce que nous pouvons faire est bien plus grand », a-t-il déclaré.

En fait, même si Los Angeles a progressé sur certains projets au cours de ces deux années pluvieuses, Gold a déclaré qu'une grande partie du travail était trop loin d'être terminée. Il n'est pas convaincu que la ville soit mieux préparée à la prochaine sécheresse qu'à la précédente.

« Rien de magique ne s'est produit en deux ans qui nous aide à être plus résilients face à cette énorme variabilité climatique », a-t-il déclaré. « Nous ne sommes certainement pas dans une bien meilleure situation aujourd'hui qu'avant cette saison des pluies. »

Parmi ses plus grandes préoccupations figure la lenteur des progrès dans le projet visant à transformer l'usine de récupération d'eau d'Hyperion d'une installation de traitement des eaux usées en une installation de traitement des eaux usées, ce qui pourrait augmenter les approvisionnements locaux de plus de 200 millions de gallons d'eau par jour, soit près de la moitié de la demande en eau de la ville.

Faisant partie d'un partenariat avec LA City Sanitation, ce projet avait été présenté comme Hyperion 2035, mais il est très en retard sur le calendrier et il est peu probable qu'il soit complètement achevé avant au moins 2045 ou . L'usine de récupération a également été touchée, notamment par des problèmes majeurs, en partie provoqués par des débordements et des débris provenant de fortes tempêtes.

« Nous sommes très, très préoccupés par le fait que des améliorations majeures supplémentaires sont nécessaires à la station d'épuration d'Hypérion pour simplement assurer les bases du traitement des eaux usées jusqu'à des niveaux de traitement secondaire, en particulier lors de tempêtes extrêmes, mais même tout au long de l'année », a déclaré Gold. « Et maintenant que la ville est confrontée à une crise budgétaire croissante, cette préoccupation, qui existait déjà, s'accentue. »

Le contrôleur municipal de Los Angeles, Kenneth Mejia, a récemment averti les habitants que la ville était confrontée à un problème

Le Metropolitan Water District, quant à lui, a récemment annoncé qu'il contribuerait dans toute la région au cours des deux prochaines années à couvrir le coût de l'adaptation au changement climatique, des importations et du traitement de l'eau, ainsi que de la baisse des revenus.

Collins a déclaré que le déficit budgétaire de la ville pourrait ne pas affecter directement le DWP, dans la mesure où l'agence dispose de son propre budget, mais qu'il pourrait affecter les ressources, le personnel ou tout autre soutien que le DWP reçoit des services municipaux.

« Nous ne sommes pas directement touchés par ces défis, mais en tant que membre de la famille de la ville, nous nous attendons certainement à ce que nous soyons encore plus diligents pour garantir que nous investissons l'argent des contribuables de la manière la plus responsable », a déclaré Collins. dit.

De même, les hausses de tarifs de Metropolitan pourraient se répercuter sur les clients du DWP, a-t-il déclaré ; cependant, le DWP prévoit d'acheter seulement une petite quantité d'eau au grossiste cette année, compte tenu de son excédent d'approvisionnement.

D'autres développements se profilent également à l'horizon, notamment des progrès au niveau de l'État qui bénéficieront à Los Angeles, a déclaré Gold.

Parmi eux, il y en a un à l'échelle de l'État, qui devrait conduire à des économies d'eau considérables. Un projet de règlement connu sous le nom de « » développerait un cadre réglementaire pour parvenir à une utilisation efficace de l'eau à long terme et devrait être voté par le Conseil de contrôle des ressources de l'État cet été.

« Ces actions prennent des années pour se produire, et j'espère que tout le monde comprend que vous ne pouvez pas renforcer la résilience climatique du jour au lendemain », a déclaré Gold.

Un planchiste prend son envol après un saut.

Collins a déclaré que les hivers humides consécutifs de la Californie devraient laisser la ville en bon état pendant au moins deux ans. « Il s'agit maintenant de gérer cette offre, de gérer nos demandes et de construire davantage de projets qui nous permettront d'avoir encore plus d'accès et encore plus de résilience dans notre système », a-t-il déclaré.

Cependant, si l'État devait faire face à une nouvelle sécheresse qui s'étendrait sur trois, quatre ans ou plus, il ne serait pas impossible que les habitants puissent à nouveau voir des pelouses brunes et des règles strictes, a-t-il déclaré.

Cette possibilité semble de plus en plus probable à mesure que les perspectives liées à La Niña se renforcent. Selon la National Oceanic and Atmospheric Administration, il y a 65 % de chances que La Niña se développe d'ici août et 85 % de chances qu'elle apparaisse ici au début de l'hiver.

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En fait, même si une partie de l'excédent actuel de la ville peut être attribuée à une planification et une préparation minutieuses, une grande partie est également due à la chance, a déclaré Gold. Le lac Mono a connu une augmentation d'altitude de 5 pieds depuis 2022 grâce à des tempêtes hivernales constantes.

« Le miracle était un don de la nature », a-t-il déclaré. « Et heureusement, Angelenos en a profité. »