L'ouragan Beryl ravage les eaux libres après avoir dévasté les Caraïbes

Une puissante tempête de catégorie 4 a déferlé mardi sur les eaux libres en direction de la Jamaïque après avoir touché terre plus tôt dans le sud-est des Caraïbes, tuant au moins six personnes.

Un avertissement d'ouragan était en vigueur pour la Jamaïque, Grand Cayman, Little Cayman, Cayman Brac et pour toute la côte sud d'Haïti. Beryl devrait commencer à perdre en intensité mardi, mais rester proche de la force d'un ouragan majeur lorsqu'il passera près ou au-dessus de la Jamaïque tôt mercredi, près des îles Caïmans jeudi et dans la péninsule du Yucatan au Mexique vendredi, selon le National Hurricane Center.

Lundi soir, Beryl est devenue la première tempête à se développer en ouragan de catégorie 5 dans l'Atlantique, alimentée par des eaux chaudes record, bien qu'elle ait été rétrogradée d'un cran mardi à la catégorie 4.

Le centre a déclaré que Beryl devrait apporter des vents potentiellement mortels et des ondes de tempête en Jamaïque, où les autorités ont averti les habitants des zones inondables de se préparer à l'évacuation.

« J’encourage tous les Jamaïcains à considérer l’ouragan comme une menace sérieuse », a déclaré le Premier ministre Andrew Holness lors d’un discours public lundi soir. « Ce n’est cependant pas le moment de paniquer. »

Beryl est la première tempête de catégorie 5 à se former dans l'Atlantique, alimentée par des eaux chaudes record.

Mardi en fin de matinée, la tempête se trouvait à environ 388 kilomètres au sud-est d'Isla Beata, en République dominicaine. Elle soufflait à 257 km/h et se déplaçait vers l'ouest-nord-ouest à 35 km/h.

À Miami, le directeur du Centre national des ouragans, Michael Brennan, a déclaré que la Jamaïque semblait être sur la trajectoire directe de Beryl.

« Nous sommes particulièrement préoccupés par la Jamaïque, où nous nous attendons à ce que le cœur d’un ouragan majeur passe à proximité ou au-dessus de l’île », a-t-il déclaré lors d’un point de presse en ligne. « Vous voulez être dans un endroit sûr où vous pouvez affronter la tempête à la tombée de la nuit. [Tuesday]. Soyez prêt à rester à cet endroit jusqu'à mercredi.

Des ondes de tempête de 5 à 8 pieds au-dessus des niveaux de marée habituels sont probables en Jamaïque, ainsi que de fortes pluies.

« C’est un risque majeur dans les Caraïbes, en particulier dans les îles montagneuses », a déclaré Brennan. « Cela pourrait provoquer des crues soudaines et des coulées de boue potentiellement mortelles dans certaines de ces zones. »

Un avertissement de tempête tropicale était en vigueur pour toute la côte sud d'Hispaniola, l'île partagée par Haïti et la République dominicaine.

Alors que la tempête traversait la mer des Caraïbes, les équipes de secours se sont déployées dans le sud-est de la région pour déterminer l'étendue des dégâts infligés par l'ouragan Beryl après avoir atterri sur Carriacou, une île de Grenade, en tant que tempête de catégorie 4.

Trois personnes ont été tuées à Grenade et à Carriacou et une à Saint-Vincent-et-les Grenadines, ont indiqué les autorités. Deux autres décès ont été signalés dans le nord du Venezuela, où cinq personnes sont portées disparues, ont indiqué les autorités. Environ 25 000 personnes de cette région ont également été touchées par les fortes pluies.

Un décès est survenu à Grenade après la chute d'un arbre sur une maison, a déclaré Kerryne James, ministre de la Résilience climatique, de l'Environnement et des Énergies renouvelables, à l'Associated Press.

Selon elle, les îles voisines de Carriacou et de Petite Martinique ont subi les plus gros dégâts, l'eau, la nourriture et les préparations pour nourrissons étant prioritaires. Beryl a détruit des dizaines de maisons et d'entreprises à Carriacou.

« La situation est désastreuse », a déclaré mardi le Premier ministre grenadin Dickon Mitchell lors d’une conférence de presse. « Il n’y a pas d’électricité et les maisons et les bâtiments de l’île sont presque entièrement détruits. Les routes ne sont pas praticables et, dans de nombreux cas, elles sont coupées à cause de la grande quantité de débris éparpillés partout. »

Mitchell a ajouté : « La possibilité qu’il y ait davantage de décès reste une triste réalité, car les déplacements sont toujours très limités. »

De son côté, Ralph Gonsalves, le Premier ministre de Saint-Vincent-et-les Grenadines, a promis dans un communiqué publié tôt mardi de reconstruire l'archipel. Il a souligné que 90 % des habitations de l'île Union avaient été détruites et que des « niveaux de dévastation similaires » étaient attendus sur les îles de Mayreau et de Canouan.

Le dernier ouragan violent à avoir frappé le sud-est des Caraïbes était l’ouragan Ivan il y a 20 ans, qui a tué des dizaines de personnes à Grenade.

Roy O'Neale, un résident de Grenade âgé de 77 ans, se souvient de la façon dont il a perdu sa maison à cause d'Ivan et de la façon dont il l'a reconstruite plus solidement, sa maison actuelle ayant subi des dommages minimes lors de l'ouragan Beryl.

« J'ai senti le vent siffler, et pendant deux heures d'affilée, c'était vraiment, vraiment terrifiant par moments », a-t-il raconté par téléphone. « Les branches des arbres volaient dans tous les sens. »

Des centaines de personnes se sont retranchées dans des abris dans le sud-est des Caraïbes, dont 50 adultes et 20 enfants entassés dans une école à Grenade.

« Certains d’entre eux pensaient peut-être qu’ils auraient pu survivre chez eux, mais lorsqu’ils ont pris conscience de la gravité de la situation… ils sont venus se mettre à l’abri », a déclaré Urban Mason, un enseignant à la retraite qui a été directeur du refuge. « Les gens ont tendance à se montrer complaisants. »

L'une des maisons endommagées par Beryl appartient aux parents du secrétaire exécutif des Nations Unies pour le changement climatique, Simon Stiell, originaire de Carriacou. La tempête a également détruit la maison de sa défunte grand-mère.

Dans un communiqué, Stiell a déclaré que la crise climatique s’aggrave plus rapidement que prévu.

« Que ce soit dans ma région natale de Carriacou… frappée par l'ouragan Beryl, ou dans les vagues de chaleur et les inondations qui paralysent les communautés de certaines des plus grandes économies du monde, il est clair que la crise climatique pousse les catastrophes vers de nouveaux niveaux de destruction record », a-t-il déclaré.

Grenade, surnommée « l'île aux épices », est l'un des principaux exportateurs de noix de muscade au monde. La majeure partie des épices est cultivée dans la partie nord de l'île, la plus touchée par le Beryl, a noté Mitchell.

Beryl a battu plusieurs records, notamment celui de l'ouragan le plus à l'est qu'un ouragan s'est formé dans l'Atlantique tropical en juin, selon Philip Klotzbach, chercheur sur les ouragans à l'Université d'État du Colorado.

La tempête est passée d'une dépression tropicale à un ouragan majeur en seulement 42 heures, ce que seulement six autres ouragans de l'Atlantique ont fait, et jamais avant septembre, selon l'expert en ouragans Sam Lillo.

Beryl est la deuxième tempête nommée de la saison des ouragans dans l'Atlantique, qui s'étend du 1er juin au 30 novembre. Plus tôt le mois dernier, la tempête tropicale Alberto a touché terre dans le nord-est du Mexique et a tué quatre personnes.

La National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) a prédit que la saison des ouragans de 2024 serait bien supérieure à la moyenne, avec entre 17 et 25 tempêtes nommées. Les prévisions faisaient état de 13 ouragans et de quatre ouragans majeurs.

Une saison moyenne des ouragans dans l’Atlantique produit 14 tempêtes nommées, dont sept ouragans, et trois ouragans majeurs.

Coto et Spencer-Sayers écrivent pour l'Associated Press. Coto a réalisé son reportage depuis San Juan, à Porto Rico. Les journalistes de l'AP Anika Kentish à St. John, Antigua ; Curt Anderson à St. Petersburg, Floride ; Jorge Rueda à Caracas, Venezuela ; et le vidéaste de l'AP Lucanus Ollivierre à Kingstown, Saint-Vincent, ont contribué à ce reportage.