Opinion : La Californie doit conserver l’eau. Pourquoi Sacramento traîne-t-il les talons ?

Après deux hivers humides, il est facile d'oublier à quel point certaines régions de Californie ont failli manquer d'eau il y a quelques années à peine. Mais cette amnésie climatique ne nous aidera pas à nous préparer à la prochaine sécheresse inévitable. Bien avant la création de l’État, les vagues de sécheresse et d’inondations ont façonné nos paysages. À l’ère du changement climatique, les phénomènes météorologiques extrêmes deviennent plus fréquents et plus graves.

L’approvisionnement en eau robuste du 20ème siècle n’est plus fiable. La Californie a récemment accepté, non pas par altruisme, mais parce que nous le devons. Le ministère des Ressources en eau prévoit que le manteau neigeux de la Sierra – une source d'eau majeure pour les fermes et les villes – pourrait être réduit jusqu'à 65 % d'ici la fin du siècle. Dans l'immédiat, l'approvisionnement en eau de la Californie devrait atteindre . Il est désormais temps de se préparer à un avenir plus sec et moins prévisible.

C'est pourquoi nous avons passé près de deux ans à élaborer une loi conçue précisément à cet effet. Nous avons élaboré et dirigé le projet de loi 606 du Sénat et le projet de loi 1668 de l'Assemblée en 2018. Cette législation a établi un cadre pour créer des normes d'efficacité d'utilisation de l'eau à long terme pour les fournisseurs d'eau urbains qui régiraient l'utilisation à l'intérieur, les pertes d'eau autorisées et l'utilisation à l'extérieur. Le Conseil national de contrôle des ressources en eau a été chargé d'élaborer les normes, en collaboration avec le ministère des Ressources en eau, les entreprises, les défenseurs de l'environnement et les services publics des eaux.

Le processus a nécessité des compromis à tous les niveaux. Les normes relatives à l’utilisation en intérieur et aux pertes d’eau admissibles ont été élaborées d’ici 2023, mais il y a eu un retard dans la finalisation des normes d’efficacité pour l’utilisation en extérieur.

En grande partie à cause de ce retard, l'Office des eaux est sur le point de piétiner le travail durement gagné qui a été accompli jusqu'à présent en permettant aux services publics des eaux de mettre en œuvre des réductions significatives. Selon la proposition actuelle, selon le conseil, 72 % des Californiens n'auront pas à économiser d'eau supplémentaire avant 10 ans. Mais le changement climatique n’attend pas une décennie supplémentaire pour aggraver ses impacts. Nous devons exploiter chaque goutte des années où nous recevons suffisamment de neige, comme cette année, pour traverser les périodes chaudes et sèches à venir.

Les normes SB 606 et AB 1668 et les normes en cours d'établissement ne diront pas aux Californiens combien de fois par semaine prendre une douche ni quand ils peuvent arroser leur jardin. Le cadre crée des « budgets hydriques » pour les fournisseurs d’eau – des résultats personnalisés basés sur la population, la consommation d’eau dans la zone de service, le climat, etc. – que les services publics et leurs clients peuvent respecter de la manière la mieux adaptée à leur situation individuelle.

L’objectif des budgets est de maintenir l’écoulement des robinets et les factures d’eau sous contrôle en poussant les services publics à investir dans l’efficacité. Cela signifie remplacer les infrastructures vieillissantes pour réduire les fuites inutiles. Cela signifie inciter les utilisateurs à remplacer leurs pelouses par des plantes adaptées à la Californie et à mettre à jour leurs machines à laver, leurs toilettes et leurs robinets – ce que les services publics peuvent promouvoir par le biais de remises ou même en effectuant eux-mêmes le travail pour les ménages qui n'ont pas les moyens de payer d'avance et attendre le remboursement.

Le dernier plan de l'Office des eaux visant à mettre en œuvre des normes d'efficacité étant très long, l'eau deviendra inévitablement encore plus chère, y compris pour les ménages et les communautés à faibles revenus. S’il est vrai qu’investir dans l’efficacité coûte de l’argent, c’est le moyen le moins coûteux et le plus rapide d’équilibrer notre demande en eau avec des approvisionnements de plus en plus limités. Cela peut nous donner à tous plus de flexibilité, de sorte que nous ne soyons pas confrontés à des réductions obligatoires ou à des situations où les ménages craignent de ne pas pouvoir se permettre d'avoir de l'eau pour leurs besoins de base.

Les dollars non investis dans l’amélioration de l’efficacité ne seront pas économisés ; ils devront plutôt être dépensés dans des options plus coûteuses pour assurer la durabilité de l’eau, comme les usines de recyclage des eaux usées et de dessalement. Il s’agit d’outils importants et essentiels à l’amélioration de notre sécurité hydrique, mais leur mise en place prend du temps. Qu’un service des eaux favorise l’efficacité ou recycle les eaux usées en eau potable, ces coûts sont finalement répercutés sur les clients. Considéré dans ce contexte global, donner la priorité aux investissements dans l’efficacité relève du bon sens.

Il est essentiel que les dirigeants des États créent des politiques durables et responsables ancrées dans la réalité climatique d’aujourd’hui. Notre approvisionnement en eau est soumis à une pression intense.

Il n'est pas trop tard pour faire demi-tour à ce navire. Nous pouvons mettre fin au retard dans la mise en œuvre de notre législation sur la conservation en revenant aux normes proposées précédemment pour l'utilisation de l'eau extérieure dans les zones urbaines et en obligeant enfin les services publics à respecter des budgets d'eau appropriés.

L'Office national des eaux doit faire ce qui est bon pour nos communautés, notre environnement et notre avenir : faire de l'efficacité la priorité absolue. Ne laissez pas les Californiens attendre des décennies de plus pour faire de la conservation un mode de vie.

Robert Hertzberg est un ancien président de l'Assemblée et ancien chef de la majorité au Sénat de l'État. La députée Laura Friedman (Démocrate de Glendale) se présente pour remplacer Adam Schiff à la Chambre des représentants des États-Unis.