Opinion : Les barrages américains sont en train d’être démolis. C’est une bonne chose

Cet été, le premier des quatre barrages de l’Ouest a été détruit, libérant un torrent d’eau froide retenu depuis un siècle. , trois autres barrages près de la frontière entre la Californie et l’Oregon seront détruits, rétablissant les montaisons massives de saumons et de truites arc-en-ciel le long de quelque 400 milles qui délimitaient autrefois le bassin fluvial.

Depuis plus de cent ans, les barrages de l’Ouest américain ont créé de vastes réservoirs, sources d’énergie hydroélectrique et d’irrigation pour les fermes et les ranchs. Mais en déclin et en fournissant des sources d’eau imprévisibles – sans parler des dégâts environnementaux massifs causés aux poissons, aux cultures amérindiennes et à la terre elle-même – ils descendent du Connecticut vers la Californie.

Plus de 100 000 installations ont été supprimées depuis 1912. Ces dernières années, de nombreuses mesures ambitieuses ont été proposées, notamment un plan de déclassement – ​​une idée étonnamment soutenue non seulement par les écologistes mais aussi par les agriculteurs. Autrefois merveilles d’ingénierie, les grands barrages du début du XXe siècle ont survécu à leur utilité douteuse. Il y a seulement 50 ans, ce renversement était l’espoir marginal de gens comme , l’écologiste radical, écrivain et imaginateur d’un Occident renaissant, qui écrivait : « Tous les barrages sont laids, mais le barrage de Glen Canyon est horriblement laid. »

Ce qu’Abbey n’a pas vécu pour voir – lui – c’est que l’aspect pratique, et non l’esthétique, signifierait la disparition de ces structures géantes en béton retenant les rivières à écoulement libre. Alors que les barrages se bouchaient de plus en plus de limon et restaient des décennies sans entretien, leur capacité à produire de l’électricité et à libérer de l’eau diminuait – et le risque de catastrophe augmentait. À l’Est également, leur principale réussite a été de contraindre les populations de . Aujourd’hui, leur chute fait partie du réensauvagement de l’Amérique, attendu depuis longtemps. Heureusement, la fin de ce foutu barrage est enfin là.

Le Klamath en est un parfait exemple. Cela a longtemps été non seulement une rivière mais aussi une autoroute pour le saumon et la truite arc-en-ciel. Les poissons ont éclos dans les cours supérieurs de la Californie du Nord et du sud de l’Oregon et se sont frayés un chemin dans les eaux froides et tumultueuses de l’océan Pacifique, où les survivants atteindraient l’âge adulte, puis, à l’âge de l’accouplement, utiliseraient leur ADN et leur odorat développé pour revenir. remonter la rivière jusqu’à leur lieu de naissance. Autour de la rivière se sont développées de riches cultures amérindiennes, notamment les tribus Klamath, Modoc, Yahooskin-Paiute, Yurok et Karuk.

Mais à mesure que l’Amérique transformait l’Occident, elle détruisait les fleuves. Parmi les premiers barrages se trouvait Elephant Butte sur le Rio Grande au Nouveau-Mexique, qui préfigurait d’autres vastes projets d’ingénierie, notamment le barrage Hoover au début du 20e siècle. Diverses justifications ont émergé pour cette construction, comme le contrôle des inondations qui ont dévasté les nouvelles colonies et les villes. Mais il y avait d’autres raisons : dans l’Ouest aride, l’eau était un bien qui pouvait être acheté, vendu et troqué, en particulier avec les agriculteurs qui cultivaient des cultures assoiffées et des vergers là où il n’en existait pas.

Bien entendu, le fleuve Colorado était particulièrement attrayant pour la construction de barrages compte tenu de sa longueur, de son volume et de son importance dans le sud-ouest. Mais comme John Fleck et Eric Kuhn l’ont expliqué dans leur livre sur le Colorado, « Science Be Damned », les barrages et autres aménagements ont surestimé la quantité d’eau que le fleuve pouvait offrir.

Dans le nord de la Californie, les quatre barrages du Klamath ont été construits uniquement pour la production d’électricité et non pour le stockage de l’eau. Mais tout comme le Colorado était censé fournir des réserves d’eau inépuisables, les barrages de Klamath devaient produire d’énormes quantités d’énergie à perpétuité. Il n’a pas été tenu compte du fait que les rivières déversent du limon, qui s’est accumulé au fil des décennies derrière les quatre barrages. L’année dernière, pour moins de 2% du . De plus, avec les sources d’énergie renouvelables, il existe tout simplement des moyens moins coûteux de produire de l’électricité que de s’appuyer sur des structures massives qui nécessitent un entretien coûteux.

Sur le Klamath, comme ailleurs, les peuples amérindiens se sont révélés essentiels pour contrecarrer les méfaits des méga-projets d’ingénierie d’il y a un siècle. Ils ont épuisé leurs intérêts économiques bien établis et ont conclu des alliances avec des environnementalistes, des éleveurs et des agriculteurs pour faire valoir leurs droits ancestraux sur la rivière et les bas-fonds qui seront restaurés à mesure que les réservoirs s’épuiseront.

Abbey n’a pas seulement prédit la suppression éventuelle du barrage de Glen Canyon sur le Colorado ; il note également que le temps lui-même a inexorablement usé les constructions humaines : « entre ici et les Rocheuses, ils ne peuvent que retarder, ils ne peuvent pas arrêter, les processus irrésistibles d’érosion et de renouvellement. Les montagnes et les plateaux continueront à s’élever, les pluies et les neiges tomberont, les eaux plongeront vers leur source, encore et encore. Cela s’avère vrai aujourd’hui.

Richard Parker est l’auteur de « Lone Star Nation » et d’un prochain récit narratif sur l’histoire du Sud-Ouest, « The Crossing ».