Pas de solution facile aux problèmes de la décharge de Chiquita Canyon

Les régulateurs fédéraux affirment qu'il s'agit d'un danger imminent, une superviseure du comté de Los Angeles affirme avoir « perdu confiance » dans sa direction et des voisins lésés ont intenté deux poursuites pour exiger la fin de ses opérations. Certains résidents se sont récemment plaints du fait que ses odeurs sont si âcres qu'elles ont des haut-le-cœur ou des vomissements.

Alors que les propriétaires de la décharge en difficulté de Chiquita Canyon luttent pour contenir les fumées nocives et les eaux de ruissellement contaminées causées par un incendie souterrain d'ordures, les résidents et les fonctionnaires réclament de plus en plus la fermeture de l'installation de Castaic.

Pourtant, même si les efforts visant à fermer l’installation se renforcent, certains responsables et défenseurs de l’environnement restent sceptiques. une telle démarche sera utile. Ils affirment que non seulement la fermeture de la décharge ne résoudrait pas la crise, mais qu'elle mettrait à rude épreuve le système de collecte des déchets de la région, augmenterait les frais et augmenterait le trafic de camions et la pollution.

« Cela ne fera rien pour résoudre le problème existant », a déclaré Jane Williams, directrice exécutive de California Communities Against Toxics. « Si vous décidez de fermer la décharge parce que c'est un désastre épouvantable, alors vous devriez le faire. Mais cela ne va pas résoudre le problème potentiel de mise en danger.»

Selon l'Agence américaine de protection de l'environnement, une réaction chimique produisant de la chaleur a probablement commencé au plus profond d'une partie fermée de la décharge en mai 2022. Depuis lors, l'augmentation de la chaleur et de la pression a créé des conditions semblables à celles d'un volcan, déclenchant des éruptions d'eau contaminée par le benzène et le dégagement de gaz nocifs. L'agence, qui supervise les efforts visant à contrôler la réaction, a qualifié la situation de

Étant donné que les conditions de combustion lente se produisent dans une zone de la décharge qui est fermée depuis des décennies, la fermeture de la partie active de la décharge ne l'arrêterait pas, selon les responsables. Tout aussi préoccupant, disent certains, est qu'il reste difficile de savoir si des réactions chimiques similaires pourraient se produire dans les autres décharges vieillissantes du comté, car les autorités n'ont pas encore déterminé la cause exacte.

La superviseure du comté de Los Angeles, Kathryn Barger, qui était initialement réticente à la fermeture de l'installation, a récemment déclaré qu'elle avait perdu confiance dans la direction de la décharge. Elle appelle désormais les autorités de l’État à intervenir et à décider si la décharge doit être fermée pour des raisons de santé publique. Barger fait valoir que si le comté ferme lui-même la décharge, la décision serait contestée en justice.

« Bien que la perspective de fermer l'installation présente des défis formidables, si les experts de l'État le jugent justifié, j'espère qu'ils exerceront leur autorité pour le faire », a déclaré Barger lors d'une récente réunion.

Parmi les responsables appelant à la fermeture de la décharge se trouve le membre de l'Assemblée Chris Holden (D-Pasadena). (R-Santa Clarita) a également demandé que les opérations de la décharge soient suspendues jusqu'à ce qu'il y ait une voie claire vers la réduction des effets sur la santé.

Chiquita Canyon accepte environ 2 millions de tonnes de déchets par an, soit environ 34 % de tous les déchets solides municipaux éliminés dans le comté.. Sa fermeture nécessiterait probablement que les décideurs politiques instaurent des réformes drastiques sur la manière dont le comté le plus peuplé du pays gère les déchets. Ces changements interviendraient à un moment où la Californie a déjà du mal à mettre en œuvre des programmes de recyclage et de compostage.

Parmi ceux qui plaident en faveur du maintien de la décharge ouverte figurent les responsables de Waste Connections, l'exploitant de la décharge.

« Les appels à la fermeture de la décharge sont erronés car cela n'aurait aucun effet sur la (réaction) en cours », peut-on lire dans un communiqué de l'entreprise. « La décharge de Chiquita Canyon est la deuxième plus grande décharge du comté et elle joue un rôle essentiel dans la capacité du comté à collecter, traiter et éliminer rapidement et en toute sécurité des milliers de tonnes de déchets, six jours par semaine.

Miki Esposito, directeur adjoint des travaux publics du comté de Los Angeles, a déclaré que d'autres décharges du comté ont la capacité d'accepter davantage de déchets en cas de fermeture de Chiquita Canyon. Cependant, les transporteurs d’ordures devraient probablement parcourir de plus longues distances, brûlant plus de carburant et rejetant davantage de pollution.

Il existe également le risque que la fermeture de l'une des six principales décharges du comté de Los Angeles exacerbe les tensions dans les communautés entourant les autres décharges.

La possibilité que les déchets à destination de Chiquita Canyon finissent dans la décharge de Sunshine Canyon – à environ 19 km de là, à Sylmar – inquiète les habitants.

La North Valley Coalition of Concerned Citizens se plaint depuis des années des problèmes d'odeurs à Sunshine Canyon, la plus grande décharge du comté. Le problème est devenu encore plus prononcé en raison des fortes pluies qui ont submergé les systèmes de contrôle de la pollution. La décharge reçoit généralement plus de 7 000 tonnes par jour, mais son permis lui permet d'accepter jusqu'à 12 100 tonnes.

Wayde Hunter, président du groupe communautaire, a déclaré qu'il sympathisait avec les résidents de Chiquita Canyon, mais « autant que je souhaite voir leur problème résolu, nous espérons que cela ne signifiera jamais que nous devrons d'une manière ou d'une autre absorber les déchets qu'ils ne transportaient pas. .»

Les habitants des environs de Chiquita Canyon et de Sunshine Canyon ont tous deux plaidé pour que le comté explore un projet longtemps abandonné visant à utiliser des trains pour transporter les déchets vers une décharge isolée dans le désert, à environ 100 miles à l'est de San Diego.

Les experts soulignent que la fermeture d’une décharge et le transfert des déchets ailleurs entraîneront probablement des frais de collecte des ordures plus élevés.

Mike Mohajer, un ingénieur à la retraite du département des travaux publics du comté de Los Angeles, a déclaré qu'il soutenait la fermeture de la décharge pour des raisons de santé publique. Il se demande toutefois si la perspective d’une augmentation des frais n’incite pas les autorités à retarder leur action.

« Personne ne veut s'attaquer à ce problème, car ils craignent tous que si Chiquita ferme ses portes, les frais de mise en décharge vont augmenter. Et avec les prochaines élections, ce n’est pas le moment où vous souhaiterez augmenter les frais », a déclaré Mohajer.

Les défenseurs de l'environnement affirment que la crise à Chiquita Canyon a mis en évidence la nécessité de changements majeurs dans la manière dont les résidents et les responsables du comté abordent les déchets solides. Ils affirment que les décideurs politiques devraient redoubler d’efforts pour accroître le recyclage, ainsi que pour convertir les déchets organiques, tels que les restes de nourriture et les chutes d’arbres, en compost pour l’agriculture et le jardinage.

En plus d'atténuer les problèmes de capacité d'enfouissement, les défenseurs affirment que le compostage réduirait le sulfure d'hydrogène irritant les poumons et le méthane qui réchauffe la planète, qui sont tous deux produits par la décomposition des déchets organiques dans les décharges.

Mais l’État est loin d’avoir atteint ses objectifs de réduction des déchets.

En 2016, le Parlement a adopté une loi obligeant les Californiens à détourner 50 % de tous leurs déchets organiques des décharges d'ici 2020 et 75 % d'ici 2025. Cependant, l'État a réduit son tonnage annuel de déchets organiques de 21 millions à 19 millions depuis l'adoption de la loi. a été adoptée – une réduction de seulement 10 %, selon CalRecycle, l'agence d'État chargée de superviser l'élimination et le recyclage des déchets.

La loi exige également que les foyers et les entreprises de presque toutes les communautés disposent de bacs verts pour les déchets organiques d'ici 2022. Mais certaines communautés n'ont toujours pas déployé les nouveaux conteneurs. Selon les experts, le déploiement a été entravé par le manque de financement et les interruptions dues à la pandémie de Covid-19.

Une vue aérienne d’environ 100 conteneurs de stockage métalliques.

Cependant, au milieu des discussions sur la fermeture d'une décharge et le compostage, se pose une question plus profonde et plus troublante : si des réactions chimiques similaires pourraient éclater dans l'une des quelque 100 décharges actives ou inactives de la région du Grand Los Angeles. De telles réactions peuvent mettre des années à se dissiper, selon CalRecycle.

« Chiquita Canyon est-il le premier d’une longue série ? » Barger a récemment demandé. « Nous ne le savons pas, car cela ne fait pas partie de la décharge qui absorbe actuellement les déchets. C'est en fait dans une zone qui est en sommeil depuis environ 30 ans.

La réaction chimique qui se prépare à l’intérieur de Chiquita Canyon semble être le résultat d’entretiens avec le personnel de la décharge. Cela concorde avec une évaluation CalRecycle qui a révélé que les puits de collecte de gaz de la décharge avaient connu des niveaux élevés d'oxygène.

À l’instar des sites de forage pétrolier, les décharges disposent d’un vaste réseau de puits souterrains pour extraire les gaz produits lors de la décomposition des déchets. Mais si la décharge excède ces gaz, ces puits peuvent introduire de l'oxygène, ce qui peut accélérer la décomposition des déchets et produire de la chaleur.

Le district de gestion de la qualité de l'air de la côte sud a des valeurs supérieures à celles autorisées par son permis. Cela incluait le puits de gaz CalRecycle identifié comme le « point d’origine ».

Le district aérien a déclaré que ces niveaux restaient conformes aux normes fédérales, mais a souligné que l'EPA n'avait pas officiellement déterminé la cause de la réaction.

« La situation actuelle à Chiquita Canyon est sans précédent et ne ressemble à rien de ce que l'AQMD de la côte sud a observé dans les décharges – actives ou inactives », a déclaré Nahal Mogharab, porte-parole du district.

Un geyser de liquide brun jaillit d’un tuyau.

Au milieu de milliers de plaintes, Waste Connections s'est engagé à fournir des fonds aux résidents pour qu'ils déménagent temporairement ou pour apporter des améliorations à leur domicile qui atténueraient les odeurs.

Cependant, l'entreprise conteste les affirmations du gouvernement selon lesquelles une incursion d'oxygène aurait déclenché la réaction. Ils nient également que la réaction chimique soit un « incendie souterrain » et la décrivent plutôt comme un événement « à température élevée ».

Les autorités affirment que les températures ont dépassé les 200 degrés dans la zone touchée et ont forcé les déchets liquides à éclater en geysers ou à s'échapper des fissures situées à l'avant de la décharge.

L'échantillonnage de l'eau a révélé une quantité croissante de benzène cancérigène dans ces déchets liquides, ce qui, selon les experts, est généralement une indication d'une hausse des températures. Une partie de cette eau contaminée contient suffisamment de produits chimiques pour être considérée comme un déchet dangereux et potentiellement inflammable.

Chiquita Canyon, qui envoyait l'eau polluée vers deux installations du sud de la Californie, transporte désormais une partie de ces déchets liquides dangereux vers l'Utah.

La décharge stocke également environ 2 millions de gallons de ces déchets liquides dans des dizaines de conteneurs de stockage métalliques sur place. Ses ouvriers ajoutent du peroxyde d'hydrogène et du fer aux déchets liquides pour réduire les concentrations de benzène.

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Pour certains, l'incident est une nouvelle indication que le personnel de la décharge n'est pas apte à gérer la situation.

« Le problème, c'est la décharge », a déclaré Mohajer, ingénieur des travaux publics à la retraite.