Produits chimiques de nettoyage à sec toxiques trouvés dans le sol de l'école de Santa Monica

Pendant des années, les responsables du district scolaire ont eu de grands projets pour réorganiser le campus de l'école élémentaire McKinley à Santa Monica.

Le district scolaire unifié de Santa Monica-Malibu avait l'intention de construire un bâtiment de deux étages avec huit salles de classe ultramodernes et une réception modernisée. Le projet avait déjà été financé par une précédente mesure de cautionnement et des rendus éclatants ont été rendus publics par le personnel du district.

L'année dernière, cependant, un inspecteur embauché par le district a découvert des niveaux dangereux de vapeurs toxiques s'infiltrant dans le sol du chantier de construction proposé, un parking à l'extrémité nord-est du campus. Depuis lors, les régulateurs de l’État ont conclu que les contaminants avaient probablement migré sous terre depuis un nettoyeur à sec de l’autre côté de la rue.

Bien que ces fumées dangereuses n'aient pas été détectées au-dessus des limites sanitaires de l'État à l'intérieur des bâtiments scolaires, les régulateurs ont déterminé que la contamination pourrait présenter un risque pour la santé publique si le sol était perturbé ou si une nouvelle construction était implantée au-dessus.

La pollution a compliqué les plans de rénovation du quartier, qui nécessiteront de nouvelles mesures de sécurité et d'assainissement des sols. Pendant ce temps, l’État a contacté TJ Cleaners pour nettoyer sa propriété afin d’empêcher la contamination de continuer à se propager.

Mais le site fait partie des plus de 8 600 installations de nettoyage à sec actives et anciennes à travers la Californie, une industrie qui laisse une contamination sur 75 % de ses sites, selon le Département d'État du contrôle des substances toxiques. Le contaminant le plus notable, le perchloroéthylène (PCE), est un solvant de nettoyage associé à plusieurs types de cancer.

La Californie a interdit l’utilisation du PCE dans les pressings en 2023, après des décennies d’utilisation comme agent détachant et anti-saleté. Mais historiquement, il était courant de jeter ces produits chimiques à l’arrière de l’entreprise ou de les jeter dans les toilettes, selon les responsables de l’État.

Des décennies d'élimination inappropriée et de réservoirs de stockage qui fuient ont provoqué l'infiltration de panaches de PCE et d'autres contaminants dans les eaux souterraines et le sol, où ils peuvent migrer sur des distances considérables et réapparaître sous forme de vapeurs nocives.

« Vous pouvez voir où les gens ont simplement pris des seaux pleins et les ont jetés », a déclaré Jane Williams, directrice exécutive de California Communities Against Toxics. « Il y avait donc essentiellement – ​​ce qui serait considéré aujourd’hui – toutes sortes d’éliminations illégales. Presque tous les nettoyeurs à sec historiques peuvent présenter un certain type de contamination.

En 2021, les législateurs des États ont consacré 152,5 millions de dollars au Département de contrôle des substances toxiques. Jusqu'à présent, l'État a ciblé plus de 100 nettoyeurs à sec dans tout l'État, dont plus de 70 dans le comté de Los Angeles.

Plus de deux ans plus tard, les conclusions et l'application du programme d'État restent floues. Le département national des produits toxiques n'a pas répondu à plusieurs demandes de commentaires.

Mais les défenseurs de l'environnement affirment que les protocoles de test et de nettoyage de l'État sont insuffisants. Les régulateurs des États, affirment-ils, acceptent rarement de tester les propriétés entourant les installations de nettoyage à sec contaminées afin de déterminer le risque pour les maisons, les écoles et les entreprises à proximité.

Dans le quartier de Lincoln Heights à Los Angeles, les habitants expriment depuis longtemps leurs inquiétudes concernant l'ancien site de Welch's Uniform Facility, qui était autrefois présenté comme le plus grand nettoyeur à sec industriel d'Amérique. Bien que le site ait fermé ses portes en 1988 et que certains travaux d'assainissement aient été effectués, les niveaux de PCE y restent si élevés que .

Compte tenu de l'ampleur de la pollution, les membres de la communauté demandent depuis des années à l'État de tester les propriétés voisines, notamment Hillside Elementary et un établissement scolaire. Le complexe d’appartements proposé – une ancienne décharge de déchets toxiques – contenait également des niveaux élevés de PCE.

« Cette contamination par les liquides de nettoyage à sec est potentiellement beaucoup plus profonde, à long terme et généralisée que ce que cette enquête établira », a déclaré Michael Hayden, président de la Lincoln Heights Community Coalition.

À Santa Monica, la contamination du sol à l'école élémentaire McKinley a été découverte lors d'essais environnementaux mandatés par l'État, qui précèdent une construction nécessitant l'excavation du sol.

La mesure la plus élevée de PCE dans le sol était d'environ 2 600 parties par mètre cube, soit plus de 10 fois supérieure à . D'autres produits chimiques toxiques, notamment le benzène et le trichloréthylène, ont également dépassé les normes sanitaires de l'État dans le sol.

Selon les responsables de l'État, la contamination provenait probablement de TJ Cleaners, un pressing en activité depuis 1991.

L'État a demandé à TJ Cleaners de nettoyer sa propriété sous la surveillance de l'État. Le propriétaire de TJ Cleaners, Albert Masangcay, a déclaré qu'il n'était pas au courant de la contamination et que ses avocats étaient en train d'examiner une lettre de l'agence des substances toxiques. Il a ajouté que le nettoyage à sec est effectué hors site.

On ne sait toujours pas si l’État exigera des analyses du sol ou des eaux souterraines dans les maisons et les entreprises entourant le site.

La porte-parole de Santa Monica-Malibu Unified, Gail Pinsker, a déclaré que le district scolaire avait toujours l'intention de construire le nouveau bâtiment à partir de cet été. Il prévoit d'installer une barrière souterraine pour empêcher les fumées de pénétrer dans le bâtiment. Elle installera également des équipements d’extraction de vapeurs pour éliminer la présence de produits chimiques sur place.

Ces mesures pourraient pousser le district scolaire à dépasser son budget de construction initial, selon les responsables du district.

« Nous avons travaillé en coopération avec le DTSC sur ce projet et sommes impatients de poursuivre la construction le plus rapidement possible afin de maintenir notre intérêt pour l'ouverture de cette nouvelle salle de classe et de ce nouveau bâtiment administratif », a déclaré Pinsker dans un courriel. « Nous apprécions le soutien de la communauté aux mesures de cautionnement qui prévoient des projets de modernisation des écoles et notons que les retards dans la construction pourraient nécessiter des fonds supplémentaires au-delà du budget estimé pour mener à bien ce projet.

Mais la plus grande question est peut-être la suivante : combien de temps faudra-t-il pour débarrasser complètement l’enceinte de l’école de cette contamination ?

« Cela pourrait être court et agréable, comme six mois », a déclaré Williams. « Ou cela pourrait prendre des années. »