Quelles sont les taches bleues qui s’échouent sur les plages de Californie ?

Les cadavres échouent par milliers sur les plages du sud de la Californie : un ovale annelé transparent semblable à une empreinte de pouce géante de 2 à 3 pouces de long, avec une nageoire en forme de voile courant en diagonale sur toute la longueur du corps.

Ceux récemment échoués en mer ont encore leur riche couleur bleu cobalt, un pigment qui assure à la fois camouflage et protection contre les rayons UV du soleil pendant leur vie en haute mer.

Ces créatures intrigantes sont , connu également sous le nom de marins au vent ou, dans les cercles de biologie marine, « le zooplancton si beau qu'ils l'ont nommé deux fois », a déclaré , doctorant en océanographie biologique à la Scripps Institution of Oceanography de l'UC San Diego.

Parent des méduses qui passe la grande majorité de sa vie à la surface de la mer, les velella se déplacent à la merci du vent, dérivant au-dessus de l'océan sans autre moyen de locomotion que les voiles au sommet de leur corps. Ils ont tendance à s'échouer sur la côte ouest des États-Unis au printemps, lorsque les vents les amènent sur la côte.

Les observations printanières de velella documentées sur les plateformes scientifiques communautaires ont augmenté à la fois et, bien que les scientifiques disent qu'il est trop tôt pour savoir si cela indique une augmentation du nombre réel de l'animal.

Velella est une espèce insaisissable dont le vaste habitat et le cycle de vie inhabituel les rendent difficiles à étudier. Bien qu'ils l'aient été pour la première fois en 1758, nous ne savons toujours pas exactement quelle est leur aire de répartition ni combien de temps ils vivent.

Ces échouages ​​nous confrontent à une facette peu comprise mais essentielle de l’écologie marine – et pourraient devenir plus courants à mesure que les océans se réchauffent.

Le « zooplancton » – les minuscules créatures à la base de la chaîne alimentaire marine – « est en quelque sorte ce groupe invisible d’animaux dans l’océan », a déclaré Stajner. « Personne ne sait vraiment rien d’eux. Personne ne se soucie vraiment d’eux. Mais ensuite, lors de ces échouages ​​massifs de Velella velella, il y a tout d'un coup ce lien avec cette partie cachée de l'océan que la plupart d'entre nous n'avons pas l'occasion de découvrir.

À quoi ressemble un individu Velella velella est en fait une colonie de minuscules animaux multicellulaires, ou zooïdes, chacun avec sa propre fonction, qui se réunissent pour former un seul organisme. Ce sont des créatures carnivores qui utilisent des tentacules piqueurs suspendus sous la surface pour attraper des proies telles que des copépodes, des œufs de poisson, des larves de poissons et du plancton plus petit.

Contrairement à leurs congénères hydrozoaires, l'homme de guerre portugais, la toxine contenue dans leurs tentacules n'est pas assez puissante pour blesser les humains. Néanmoins, « je n'encouragerais personne à toucher sa bouche ou ses yeux après en avoir ramassé un sur la plage », a déclaré , directeur principal des poissons et des invertébrés à l'Aquarium du Pacifique à Long Beach.

Les Velella qui terminent leur vie sur les plages de Californie ont généralement des voiles qui s'étendent en diagonale de gauche à droite sur toute la longueur de leur corps, une orientation qui capte les vents du large se dirigeant dans cette direction. À mesure que la carcasse de l'organisme sèche au soleil et que les tissus mous se décomposent, la couleur bleue disparaît, laissant derrière elle le flotteur chitineux transparent.

« Le vent les amène vraiment à notre porte dans les bonnes conditions », a déclaré Jaros. « Mais ils sont conçus comme des animaux de haute mer. Ils ne sont pas conçus pour interagir avec le rivage, c’est généralement la raison pour laquelle ils disparaissent lorsqu’ils entrent en contact avec le rivage.

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Velella velella vue au microscope

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Échantillons de Velella velella agrandis

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Image en gros plan de Velella velella, montrant des tentacules et des teintes bleues, vertes et brunes

1. Anya Stajner a examiné Velella velella au microscope. 2. Agrandi, vous pouvez voir plus que du bleu dans l'organisme. « Cette coloration verte et brune vient de leurs symbiotes d'algues », a déclaré Stajner. 3. Remarquez également les tentacules. (Anya Stajner)

Les Velella apparaissent en masse lorsque deux facteurs clés coïncident, a déclaré Stajner : une eau plus froide et riche en nourriture provenant des profondeurs de l'océan, suivie par des vents et des courants vers le rivage qui dirigent les colonies vers les plages.

Une étude réalisée en 2021 par des chercheurs de l'Université de Washington a découvert une troisième variable qui semble être en corrélation avec davantage d'observations de velella : des températures de surface de la mer inhabituellement élevées.

Après avoir examiné les données sur une période de 20 ans, les chercheurs ont découvert que des températures hivernales à la surface de la mer plus chaudes que la moyenne, suivies par des vents terrestres, avaient tendance à être corrélées à un nombre plus élevé d'échouages ​​de velella au printemps suivant, de Washington à la Californie du Nord.

« La transition printanière vers des vents terrestres légèrement plus forts se produit chaque année, mais les conditions hivernales plus chaudes sont épisodiques », a déclaré le co-auteur, un biologiste de l'Université de Washington qui dirige le projet scientifique communautaire de l'équipe d'observation côtière et d'enquête sur les oiseaux de mer.

Étant donné que les températures à la surface de la mer correspondent chaque jour à la moyenne historique depuis mars 2023, la prolifération actuelle de Velella est cohérente avec ces résultats.

Des recherches antérieures ont montré que le zooplancton gélatineux comme le velella et ses congénères méduses prospèrent dans les eaux plus chaudes, ce qui laisse présager une époque que certains scientifiques ont qualifiée de «

Les autres gagnants d’une nouvelle époque gluante seraient le crapet de mer, un poisson osseux géant dont les individus peuvent peser plus de 2 000 livres et consommer des méduses – et des velella – en quantités massives. Les observations de crapets océaniques ont tendance à augmenter lorsque les observations de velella le font, a déclaré Jaros.

«Les crapets de mer sortent en quelque sorte la tête de l'eau lorsqu'ils les mangent. Cela ressemble à Pac-Man mangeant des pellets », a-t-il déclaré. (juste ça cette semaine.)

Bien que les floraisons de Velella soient éphémères, nous ne savons pas encore combien de temps vit une colonie individuelle. Les colonies marines bleues sont elles-mêmes asexuées, bien qu'elles donnent naissance à de minuscules méduses transparentes qui sont censées aller dans les profondeurs marines et s'y reproduire sexuellement, a déclaré Stajner. L’œuf fécondé évolue alors vers un flotteur qui remonte à la surface et forme une autre colonie.

Une femme sur un bateau portant un bonnet bleu et tenant un spécimen de Velella velella

« J'ai pu collecter certaines de ces méduses l'année dernière pendant la floraison, mais l'élevage d'organismes gélatineux est assez difficile », a déclaré Stajner. Les organismes sont morts en laboratoire.

Stajner a quitté le 1er mai pour une expédition de huit jours visant à échantillonner les velellas en plusieurs points le long du banc et de l'escarpement de Santa Lucia dans les îles anglo-normandes, dans le but d'avoir « une meilleure idée de leur rôle dans l'écosystème local et d'essayer de comprendre ce que ces espèces représentent ». de grandes fleurs signifient », a-t-elle déclaré.