Un dirigeant de Caltrans qui a protesté contre l’expansion de l’autoroute est rétrogradé

Pendant des années, Jeanie Ward-Waller, cadre du ministère des Transports de Californie, a déclaré qu’elle posait des questions difficiles sur des projets routiers de plusieurs millions de dollars lors de réunions où elle était souvent la seule femme.

Les patrons masculins lui ont reproché d’être trop émotive ou agressive, a-t-elle déclaré. dans des entretiens avec le Times au cours des deux dernières semaines. Mais Ward-Waller l’a avalé, considérant que cela faisait partie de son travail de faire avancer une agence subissant des changements sismiques.

Cet été, en tant que directeur adjoint de la planification et des programmes modaux, Ward-Waller a commencé à soulever des questions sur un tronçon de l’Interstate 80. Ward-Waller était de plus en plus préoccupé par le fait que le projet élargissait subrepticement 3½ miles de l’autoroute – en même temps. Les responsables de l’État s’engageaient à mettre fin aux expansions d’autoroutes génératrices de trafic pour aider à atteindre des objectifs climatiques ambitieux.

En vertu de la loi de l’État, de tels projets nécessitent une évaluation environnementale et une diffusion publique, mais ce plan n’en prévoyait rien, a-t-elle déclaré – et il a puisé dans les fonds réservés à l’entretien. Il se trouve que c’est le long du même couloir de 20 milles de la I-80 allant de West Sacramento à Davis qui est proposé.

Le financement pour ce corridor était compétitif à obtenir, et Caltrans pourrait le perdre si le projet n’était pas réalisé rapidement, a-t-elle déclaré.

Elle soupçonnait que le projet de repavage visait à relancer les travaux du corridor en ajoutant de l’espace pour une nouvelle voie tout en contournant l’analyse environnementale normalement requise par l’expansion d’une autoroute.

Réunion après réunion, elle a exprimé ses inquiétudes. Mais elle a déclaré avoir été écartée par les responsables des transports.

Finalement, elle s’est plainte à son superviseur, le directeur adjoint en chef de Caltrans, Mike Keever.

«J’ai dit, vous savez, ‘J’ai l’impression que nous mentons au public. Nous enfreignons les lois. C’est une grande préoccupation pour moi et j’ai également de grandes inquiétudes en matière de responsabilité », a-t-elle raconté.

Elle lui a dit qu’elle envisageait de déposer une plainte de dénonciation auprès de . Une plainte pourrait déclencher une enquête.

Des semaines plus tard, a-t-elle déclaré, Keever l’a appelée au bureau en face du Capitole pour l’informer qu’elle avait été licenciée de son poste, sans explication. Une lettre examinée par le Times montre qu’elle a été mise en congé informel et qu’on lui a proposé un rôle moindre, comme l’exigent les règles de l’État, avec un salaire réduit.

«J’étais totalement choquée», a-t-elle déclaré. « Je ne pensais pas avoir franchi une ligne ou avoir fait quelque chose de mal. »

Son avocat a qualifié sa rétrogradation de tentative de « refroidir le contenu des dénonciateurs ».

« Le message que Caltrans envoie à tous ceux qui ont des préoccupations similaires au sein du département est qu’il n’y a personne de trop haut pour s’effondrer », a déclaré son avocat, Christian Schreiber.

Ward-Waller a déposé une plainte de dénonciation auprès du vérificateur de l’État le 15 septembre. Elle détaillait ses objections sur le projet qu’elle avait partagé avec Keever et accusait l’agence de représailles contre elle pour les avoir réalisés.

Dans la plainte, examinée par le Times, elle a déclaré que le district 3 de Caltrans, qui couvre la capitale de l’État et supervise les projets dont elle se plaignait, est bien connu au sein de l’agence « pour contourner et contourner ces règles et d’autres régulièrement quand cela leur convient pour construire ». des projets plus nombreux, plus grands et plus rapides.

Le bureau du vérificateur ne confirmera pas si la plainte a été déposée.

Le porte-parole de Caltrans, Edward Barrera, a déclaré dans un communiqué : « Caltrans prend les allégations au sérieux et coopérera à toute enquête indépendante sur ces allégations. De plus, Caltrans ne fait aucun commentaire sur les questions de personnel.

Le Times a envoyé des courriels à Keever, au directeur de Caltrans, Tony Tavares, et au directeur du district 3, Amarjeet S. Benipal, et a tenté de les joindre par téléphone, mais n’a pas obtenu de réponse.

Ces accusations surviennent à un moment délicat pour Caltrans, sous la pression de mettre en œuvre les objectifs climatiques du gouverneur Gavin Newsom tout en continuant à faire avancer les projets routiers prévus que certains défenseurs de l’environnement considèrent comme sapant ces efforts.

Caltrans a été créé pour construire des autoroutes. Pendant des décennies, ces routes tentaculaires ont été considérées comme un signe de progrès, même si elles s en raison d’un recours à des véhicules coûteux, d’un transport en commun plus propre et moins cher et de communautés divisées, en particulier noires et latino-américaines.

L’agence est désormais aux prises avec son héritage, sous le couvert d’iniquités profondément enracinées et d’un réchauffement de la planète. Les transports sont le principal contributeur aux émissions de gaz à effet de serre de la Californie et des études ont montré que l’ajout de voies augmente la dépendance aux véhicules. tout en faisant peu pour réduire la congestion.

L’année dernière, à un tournant décisif, Caltrans a laissé tomber les militants de l’environnement et de la justice sociale. cela ajouterait à la pollution à Long Beach et dans les environs.

California Transportation, l’État n’ajoutera plus de voies autoroutières uniquement pour permettre à davantage de voitures et de camions de les utiliser. La nouvelle politique consiste à rechercher des alternatives telles que des voies réservées aux autobus, des transports en commun et des pistes cyclables.

Mais les défenseurs de l’environnement se sont plaints du fait qu’en dépit de la ligne officielle de la Californie, l’agence, dotée de 20 milliards de dollars, continue de faire avancer les projets d’expansion – parfois en les regroupant dans d’autres projets plus petits.

« C’est un Caltrans classique », a déclaré Stephen M. Wheeler, professeur d’urbanisme et de design à l’UC Davis, qui a suivi le développement le long du corridor I-80. « Caltrans a une longue histoire de labourage et d’élargissement des routes sans tenir compte des diverses meilleures alternatives politiques. Il l’a fait de différentes manières, notamment en divisant les projets en petits morceaux, ce qui facilite leur approbation et évite l’examen du public. « 

En Californie du Sud, le fondateur de Streets for All, Michael Schneider, souligne une série de voies auxiliaires de moins d’un mile de long qui sont ajoutées à l’autoroute 405. Ces voies, a-t-il déclaré, augmentent la capacité mais ne sont pas considérées comme de nouvelles voies et ne sont pas soumises à une analyse environnementale.

Ward-Waller a déclaré dans la plainte qu’elle pensait que le district 3 avait utilisé un manuel similaire à celui de l’I-80 avec d’autres projets, y compris des travaux le long de la route de Sacramento.

« Il existe une culture qui consiste à vouloir construire davantage et à le faire rapidement, malgré les orientations politiques qui nous obligent à examiner de plus près les avantages publics de ces projets », a-t-elle déclaré dans une interview.

Ward-Waller a déclaré qu’elle ressentait une frustration générale à l’égard des femmes dirigeantes qui poussaient au changement, certaines qui entraient dans l’agence comme elle, cherchant à soutenir des objectifs de justice environnementale ou sociale.

La plupart d’entre eux sont des hommes et bon nombre d’entre eux avec lesquels elle est entrée en contact étaient des employés de carrière qui travaillent pour l’agence depuis des décennies.

« Il y a là-bas une culture du patriarcat », a-t-elle déclaré. « Être en réunion avec beaucoup d’hommes qui n’hésitent pas à parler fort, à se bousculer ou à s’intimider les uns les autres… J’essaierais de me défendre lors de ces réunions. Et je ne me laisserais pas intimider ou intimider par ce genre de comportement. Mais ensuite, les critiques que je recevais de la part des personnes au-dessus de moi sont : « Oh, tu es trop agressif ou tu es trop émotif, ou tu es énervé. »

Martin Greenstein, porte-parole de la California State Transportation Agency, qui supervise les routes, les trains et les systèmes de transport par eau de l’État, n’a pas répondu à la plainte de Ward-Waller, mais a défendu Caltrans. Il a déclaré que la Californie s’éloignait de l’expansion des autoroutes pour créer un « système de transport plus propre, plus sûr, plus connecté et plus équitable ».

« Caltrans a joué un rôle clé dans cette transformation, représentant un changement de paradigme majeur, passant d’une concentration sur la construction d’autoroutes à un département axé sur les personnes proposant des options multimodales plus respectueuses du climat pour tous les Californiens », a-t-il déclaré dans un communiqué envoyé par courrier électronique. « Le ministère a subi des changements majeurs en peu de temps, et il a été un partenaire volontaire et progresse dans cette transition. »

Certains anciens employés ont déclaré que la tentative d’abandonner sa mission de plusieurs décennies consistant à construire des autoroutes, autrefois symbole du progrès de la Californie, avait créé des tensions au sein de l’agence.

« C’est une organisation qui construit traditionnellement uniquement des autoroutes et il est très difficile de se tourner vers d’autres types de transport alors que la culture nous dit que nous devons faire les choses comme nous l’avons toujours fait », a déclaré un ancien responsable de Caltrans qui a travaillé sur le climat. changement dans l’agence. La personne a refusé d’être identifiée car elle travaille toujours dans l’industrie.

« Son [Ward-Waller’s] Cette réaffectation a été un coup dur pour ceux du département qui s’engagent dans ce type de changement.

Au sein de l’agence, Ward-Waller, ingénieur de formation, a cherché à faire évoluer l’agence vers des objectifs climatiques plus larges. Elle s’est concentrée sur le financement et la construction de projets de grande envergure, notamment le projet de corridor I-80 destiné à réduire les embouteillages. Cette proposition était encore en cours d’analyse environnementale, mais cherchait à ajouter des voies gérées destinées à réduire les embouteillages, telles que les voies de bus, de covoiturage ou à péage.

Avec une subvention fédérale de 86 millions de dollars, l’agence était sous pression pour faire avancer le projet, a-t-elle déclaré. Lorsqu’elle et son équipe ont appris l’existence du projet de réfection de la chaussée correspondant, elle a soupçonné que l’agence découpait le travail pour accélérer les projets et éviter tout examen minutieux.

« Je faisais spécifiquement part de mes inquiétudes concernant la possibilité de contourner la loi », a déclaré Ward Waller dans une interview. « Les préoccupations que je soulevais étaient généralement simplement ignorées. »

La députée californienne Laura Friedman (Démocrate de Glendale) a défendu une législation qui exigerait que les projets de planification et d’infrastructure financés par l’État reflètent les objectifs climatiques de l’État. Elle craint que l’État ne fasse que semblant de soutenir ces objectifs.

Une analyse récente du Conseil de défense des ressources naturelles portant sur plus de 4 000 projets de transport financés par l’État a révélé que . Sur les 22,4 milliards de dollars consacrés à ces projets, 10 % ont été consacrés à l’expansion des routes.

Les régulateurs affirment que les Californiens doivent réduire leur kilométrage de 25 % par rapport aux niveaux de 2019 si l’État veut atteindre ses objectifs d’émissions.

Friedman a déclaré qu’elle « s’engage à veiller à ce que CalTrans respecte les directives de l’État ». Ces lignes directrices existent pour une raison et sont importantes pour atteindre les objectifs environnementaux de l’État.

Le mois prochain, elle prévoit de convoquer des audiences législatives pour savoir si la Californie investit dans des infrastructures conformes à ses objectifs.

« Ce serait bien si [Ward-Waller] « J’ai dénoncé quelque chose qui était vraiment rare ou flagrant, mais je suppose que c’est relativement courant dans notre domaine », a déclaré Beth Osborne, directrice du groupe de défense Transportation for America.

Au cours des cinq prochaines années, le ministère américain des Transports dépensera dans le cadre du projet de loi sur les infrastructures adopté l’année dernière.

« Il est important que le DOT des États-Unis joue un rôle et surveille beaucoup mieux cette situation », a-t-elle déclaré. « En tant que responsable de la politique des transports, j’ai toujours été frustré de voir que la plus grande résistance au changement vient de ceux qui prétendent être des champions de l’environnement. »