Un parasite mortel pour les chiens est désormais confirmé en Californie

Pendant cinq ans, un bourreau d'animaux insaisissable s'est caché des autorités dans l'est du comté de Riverside alors que 10 chiens ont été blessés et un autre tué.

Les victimes étaient originaires des comtés de Los Angeles, Riverside et Orange, tandis que le suspect maintenait un alibi solide : il n'avait jamais visité la Californie.

Il a fallu des années aux autorités pour découvrir le détail clé liant l'agresseur aux personnes maltraitées : le temps passé au bord du fleuve Colorado, à ou à proximité de la ville frontalière de Blythe entre la Californie et l'Arizona.

C'est là que le professeur Adler R. Dillman, directeur du département de nématologie (étude des vers ronds) de l'UC Riverside et expert en parasitologie, ainsi qu'une équipe de chercheurs et d'étudiants ont récemment démasqué leur coupable.

Un parasite appelé Heterobilharzia americana, un ver plat communément appelé douve du foie, était à l'origine de la maladie des 11 chiens.

Le parasite habite normalement au Texas et dans le Sud. Sa découverte en Californie, dans le fleuve Colorado, a marqué sa première apparition enregistrée dans la région.

Dillman a déclaré qu'il faisait partie d'une équipe qui a effectué quatre voyages dans le fleuve Colorado entre mars et août 2023 pour collecter plus de 2 000 escargots de deux espèces distinctes connues pour transmettre les vers. Ils ont utilisé l'ADN pour identifier correctement les escargots, Galba cubensis et Galba humilis, ainsi que le ver plat.

Cette équipe comprenait le chercheur postdoctoral de l'UC Riverside, Anil B. Baniya, et les étudiants diplômés Connor Goldy et Perla Achi. Le trio, Dillman et d’autres mercredi dans la revue scientifique « Pathogens ».

« J'étais très excité de pouvoir enfin fournir une réponse sur ce qui se passait avec ces chiens », a déclaré Dillman lors d'un entretien téléphonique mercredi soir. « Nous soupçonnions qu'il s'agissait de ce parasite, mais une fois que nous l'avons finalement confirmé, j'ai sauté de joie. »

Dillman et diverses agences de santé publique dédiées aux humains ou aux animaux ont tenté de sensibiliser le public au parasite et à ses méfaits pour les chiens.

Le parasite peut provoquer la schistosomiase canine, une maladie qui affecte le foie et les intestins des chiens, selon Dillman.

Emily Beeler, vétérinaire du département de santé publique du comté de Los Angeles, a déclaré que les symptômes comprennent :

  • perte d'appétit
  • vomissement
  • diarrhée
  • perte de poids profonde
  • des signes de maladie du foie, qui peuvent inclure les symptômes ci-dessus et, le besoin d'uriner et des yeux jaunâtres

« Si votre chien présente ces symptômes après avoir nagé dans le fleuve Colorado », a déclaré Beeler, « c'est une bonne précaution de demander à votre vétérinaire un simple test fécal. »

Le département de santé chez les chiens a un « début insidieux » très progressif.

Le département a délivré un après deux chiens de South Bay testés positifs pour le parasite après leur retour d'un voyage dans le fleuve Colorado en 2018.

Finalement, le nombre est passé à 11 chiens provenant de cinq ménages répartis dans trois comtés infectés entre 2018 et 2023 par la schistosomiase canine, dont sept dans le comté d'Orange.

Certains chiens présentaient des signes de maladie, d'autres ont été testés par mesure de précaution après que leurs propriétaires se sont rendu compte qu'ils avaient également emmené leurs animaux de compagnie à la rivière. Au total, neuf ont été testés par examens fécaux, tandis que deux ont subi des biopsies hépatiques, selon le ministère de la Santé du comté de Los Angeles.

Bien que six chiens étaient asymptomatiques, cinq ont souffert de vomissements, de diarrhée et de perte de poids, selon le département.

L’un de ces cinq chiens est mort, tandis que les quatre autres se sont rétablis grâce à un traitement comprenant des médicaments antiparasitaires.

Il a été découvert lors d'entretiens que tous les chiens infectés avaient visité le fleuve Colorado, près de Blythe.

En janvier 2023, Dillman a déclaré que Beeler l’avait appelé et lui avait demandé de tester ces eaux pour détecter le parasite.

Les propriétaires de chiens lui ont dit qu'ils avaient visité deux endroits principaux, Quechan Park et Hidden Beaches Resort.

La première découverte de Dillman et de son équipe fut que les deux espèces d'escargots porteurs du parasite avaient migré vers la Californie.

Comment ils sont arrivés reste un mystère.

« Nous ne savons pas comment ces escargots ont atteint la Californie », a déclaré Dillman. « C'est un peu complexe. »

Le professeur a noté qu'il y avait une épidémie de schistosomiase canine en . En fin de compte, 12 chiens vivant près d’un étang artificiel avec ces escargots présents ont été testés positifs. Dillman a déclaré que l'emplacement de cet étang n'était qu'à quelques kilomètres du fleuve Colorado.

« Les chercheurs n'ont pas vérifié si les escargots étaient dans la rivière », a-t-il déclaré. « Il est possible qu'ils soient là. »

Avec les chiens, le parasite est connu pour infecter les ratons laveurs et les chevaux.

La maladie ne peut pas être transmise entre les chiens et les humains, bien que les personnes puissent développer une éruption cutanée spontanée (c'est-à-dire qu'elle disparaît d'elle-même sans traitement) après avoir nagé ou été en contact avec des eaux contaminées, a déclaré le vétérinaire en chef du département des services animaliers du comté de Riverside.

L'escargot excrète une forme juvénile du ver, qui a ensuite 24 heures pour trouver un hôte mammifère à infecter ou à mourir, selon Dillman.

Le but du ver est d’atteindre les intestins d’un hôte, où il continue à se développer pour devenir adulte. Là, il s'accouple et libère des milliers d'œufs, a déclaré Dillman. Ces œufs obstruent les poumons, la rate, le foie et le cœur des hôtes, ainsi que les cellules immunitaires appelées granulomes qui les combattent.

Finalement, les tissus organiques cessent de fonctionner, a déclaré Dillman.

Cependant, s’ils sont trouvés à temps, les antiparasitaires comme le praziquantel et le fenbendazole peuvent aider à combattre une infection.

« Le but ici », a déclaré Dillman, « est de sensibiliser les gens et de s'assurer que les propriétaires de chiens sachent quels signes rechercher. »