Une analyse fédérale révèle que le plan du fleuve Colorado répond aux risques

Les plans actuels visant à réduire la consommation d’eau le long du fleuve Colorado devraient être suffisants pour éviter que les réservoirs n’atteignent des niveaux critiquement bas au cours des trois prochaines années, selon une nouvelle analyse du gouvernement fédéral.

L’administration Biden a annoncé mercredi les résultats de son analyse, indiquant que les réductions de la consommation d’eau promises plus tôt cette année par la Californie, l’Arizona et le Nevada sont susceptibles d’atténuer la menace de voir les réservoirs tomber à des niveaux périlleux – du moins à court terme.

Le Bureau of Reclamation des États-Unis a cité l’année humide et le manteau neigeux supérieur à la moyenne dans les montagnes Rocheuses comme un facteur clé qui a contribué à réduire le risque d’effondrement des approvisionnements d’ici la fin de 2026, lorsque les règles actuelles pour faire face aux pénuries expirer.

Les trois États ont perdu en mai 3 millions d’acres-pieds sur trois ans, réduisant ainsi l’utilisation d’environ 14 % dans le Sud-Ouest. Les responsables fédéraux ont déclaré que ces efforts de conservation volontaires, largement soutenus par des fonds fédéraux, permettent à la région de discuter de nouvelles règles à long terme pour la gestion du fleuve au cours des deux prochaines décennies.

« Nous constatons déjà le succès de notre travail sur les mesures de conservation volontaires », a déclaré le commissaire à la remise en état, Camille Calimlim Touton. « Cela contribue à stabiliser le système pour le moment, mais permet également de discuter de la durabilité pour l’avenir. »

Les deux plus grands réservoirs du fleuve Colorado restent à des niveaux bas, même après avoir augmenté avec le ruissellement du manteau neigeux de cette année. Le lac Mead est désormais plein à 34 %, tandis que le lac Powell est à 37 % de sa capacité.

Le secrétaire adjoint de l’Intérieur, Tommy Beaudreau, a déclaré que les efforts de conservation en cours par les États du bassin du fleuve Colorado ont contribué à atténuer le risque immédiat de voir les réservoirs « tomber à des altitudes extrêmement basses qui menaceraient l’approvisionnement en eau et la production d’électricité ».

Le gouvernement fédéral a analysé l’accord d’économie d’eau proposé par les États dans le cadre d’une révision axée sur l’actualisation des règles de gestion des rivières pour les trois prochaines années.

Les responsables fédéraux ont mené une analyse de modélisation basée sur les dernières données hydrologiques et ont constaté que la proposition d’économie d’eau des États, comparée à d’autres alternatives ou à l’inaction, réduirait le risque de voir les réservoirs baisser à des niveaux extrêmement bas.

Sur la base de ces résultats, les responsables ont désigné le plan de réduction des États comme leur « action proposée » pour une analyse plus approfondie. Ils ont également exclu que le gouvernement fédéral ait proposé initialement d’imposer des réductions en suivant le système de priorité des droits d’eau ou en utilisant un pourcentage généralisé.

Une péniche flotte à Wahweap Marina sur le lac Powell en juillet 2022. Le réservoir a augmenté au cours de la dernière année mais reste faible.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

Dans son document d’examen, appelé révision, le Bureau of Reclamation a également déclaré que son analyse a révélé que « le risque d’atteindre des élévations critiques au lac Powell et au lac Mead a été considérablement réduit » par les conditions plus humides dans le bassin versant cette année.

Le fleuve Colorado alimente en eau les villes, les fermes et les nations tribales de sept États, du Wyoming à la Californie du Sud, ainsi qu’au nord du Mexique.

Le débit du fleuve a considérablement diminué depuis 2000, et des recherches ont montré que le réchauffement climatique provoqué par la combustion de combustibles fossiles a .

Les scientifiques ont découvert qu’au cours de ce siècle, le débit du fleuve est en grande partie dû à la hausse des températures et que pour chaque degré Celsius (1,8 degré Fahrenheit) supplémentaire de réchauffement, le débit moyen du fleuve est susceptible de diminuer.

Les efforts d’économie d’eau promis par les États cette année sont les derniers d’une série de mesures progressives d’adaptation.

En 2019, alors que les réservoirs diminuaient, les gestionnaires de l’eau ont convenu de réduire la consommation d’eau dans le cadre d’un accord appelé . Mais lorsque ces réductions se sont avérées insuffisantes, les États en 2021, ce que les projections ont montré plus tard, ne suffiraient pas à faire face au risque de déclin du lac Mead vers des niveaux de « bassin mort » – le point auquel l’eau ne passerait plus en aval par le barrage Hoover.

En juin 2022, Touton a déclaré que la crise de la baisse des niveaux des réservoirs nécessiterait des réductions beaucoup plus importantes, de 2 à 4 millions d’acres-pieds par an, et elle a averti que le gouvernement avait le pouvoir « d’agir unilatéralement pour protéger le système ».

Mais les négociations entre les responsables de l’eau de l’État n’ont pas abouti à un accord sur des réductions aussi importantes.

Après que les responsables fédéraux aient examiné en avril les options auxquelles les États s’opposaient, une autre série de négociations a conduit les États à esquisser des réductions d’eau pour trois ans.

Une grande partie des réductions de la consommation d’eau sera obtenue en échange de fonds fédéraux de l’administration Biden. Plus de 4 milliards de dollars sont disponibles dans le cadre de la loi sur la réduction de l’inflation pour les efforts de réponse à la sécheresse.

Le gouvernement dispose également d’environ 8 milliards de dollars provenant de la loi bipartite sur les infrastructures pour aider à financer des projets d’infrastructures hydrauliques sur cinq ans.

Dans le cadre d’accords conclus en Arizona, les agences de l’eau des régions de Phoenix et de Tucson se sont engagées à atteindre des objectifs de conservation qui laisseront une partie de l’eau dans le lac Mead. La communauté indienne de Gila River recevra également 150 millions de dollars au cours des trois prochaines années pour financer la réduction de sa consommation d’eau.

Les responsables fédéraux ont déclaré que certaines réductions seraient possibles en payant les propriétaires de terres agricoles et les districts d’irrigation pour conserver l’eau. Les détails de ces accords supplémentaires sont encore en cours d’élaboration.

Parallèlement aux efforts à court terme visant à maintenir le niveau des réservoirs, le gouvernement fédéral commence à évaluer les options pour de nouvelles règles de gestion des rivières à long terme qui entreront en vigueur à partir de 2027.

Les scientifiques ont déclaré que la région devra réduire davantage sa consommation d’eau pour remédier au déficit chronique d’approvisionnement en eau du fleuve et aux effets du changement climatique.

La semaine dernière, le Bureau of Reclamation a présenté les étapes à suivre pour élaborer de nouvelles règles, qui remplaceront les lignes directrices de 2007 pour la gestion des pénuries.

L’agence a déclaré avoir reçu plus de 24 000 lettres de commentaires d’agences, d’organisations, de tribus et d’individus au cours de la phase initiale de ce processus, avec des commentaires axés sur des sujets tels que le déséquilibre entre l’offre et la demande du fleuve, les droits tribaux sur l’eau, la conservation et les solutions durables.

Le Bureau of Reclamation prévoit de publier un projet d’évaluation environnementale des alternatives à long terme d’ici la fin de 2024.

Touton a déclaré que les efforts d’économie d’eau qui ont commencé protégeront les niveaux des réservoirs « pendant que nous continuons à élaborer des plans durables à long terme pour lutter contre les réalités liées au climat » auxquelles est confronté le bassin du fleuve Colorado.

« Offrir de l’espace et de la stabilité à court terme permet désormais au bassin de faire le lien avec la conversation à long terme », a déclaré Touton.

En ce qui concerne l’hiver prochain, le fort El Niño actuel laisse présager un réchauffement dans une grande partie de l’Ouest.

Touton a déclaré que s’il y avait plus de neige et de pluie, cela aiderait certainement. « Mais nous ne comptons pas seulement sur la pluie, à long terme, pour nous sauver. »

Dans de nombreux commentaires soumis au gouvernement, le fil conducteur est la nécessité d’une plus grande flexibilité dans les règles pour s’adapter aux sécheresses extrêmes et à l’aridification à long terme provoquées par le changement climatique, a déclaré Elizabeth Koebele, professeure agrégée de sciences politiques à l’Université du Nevada. , Réno.

D’une part, Koebele a suggéré d’analyser les « déclencheurs alternatifs » pour la gestion de l’eau. Cela pourrait signifier utiliser une mesure telle que le débit moyen sur cinq ou dix ans pour déterminer la gravité d’une pénurie et les réductions nécessaires, au lieu d’utiliser uniquement les niveaux des réservoirs pour déclencher des réponses.

Koebele et sa collègue Margaret Garcia ont écrit dans une lettre adressée au gouvernement que les lignes directrices pour l’après-2026 ne devraient pas seulement se concentrer sur l’équilibre entre l’offre et la demande, mais aussi « considérer le bassin comme un système holistique et intégré, plutôt que comme une série de réservoirs de stockage qui sont gérés séparément.

« Avoir des règles plus flexibles que celles dont nous disposons actuellement sera vraiment essentiel pour rendre le bassin durable à l’avenir », a déclaré Koebele.

Elle a déclaré que le manteau neigeux supérieur à la moyenne cette année et l’accord conclu par les États « ont donné une certaine marge de manœuvre au processus post-2026 pour vraiment démarrer et prendre un certain élan ».

D’autres se disent préoccupés par la nécessité de réductions beaucoup plus importantes et par le fait que les gestionnaires de l’eau de la région semblent avoir tendance à laisser les États proposer des palliatifs qui ne vont pas assez loin.

John Weisheit, environnementaliste et co-fondateur du groupe Living Rivers, a prédit que les responsables fédéraux « vont s’en remettre aux États, parce qu’ils ont peur des litiges d’un État contre un autre ».

Weisheit a préconisé des mesures plus agressives pour planifier la diminution du débit des rivières et a exhorté le gouvernement à démanteler le barrage de Glen Canyon afin de restaurer une rivière à écoulement libre en amont du Grand Canyon – une idée que certains agriculteurs influents ont.

Weisheit a déclaré qu’il pensait que les plans élaborés jusqu’à présent par les gestionnaires de l’eau de la région étaient loin d’être suffisants pour empêcher un effondrement dommageable des approvisionnements en eau.

« Ils ne devraient pas créer de ponts. Ils doivent arrêter de s’effondrer. Parce que c’est ce qu’ils vont obtenir », a-t-il déclaré.