Une tempête géomagnétique frappe la Terre ; la Californie verra-t-elle des aurores boréales ?

Une violente tempête géomagnétique touche la Terre et pourrait produire de puissantes aurores boréales dans certaines parties des États-Unis dimanche et lundi, a annoncé la National Oceanic and Atmospheric Administration.

Le Centre de prévision météorologique spatiale de l'agence a publié pour la première fois un samedi, avertissant qu'une explosion de plasma et de matériau magnétique provenant du soleil se dirigeait vers la Terre.

Dimanche après-midi, l'agence a dit « sévère », indiquant une perturbation majeure du champ magnétique terrestre. La tempête devrait rester à un niveau « fort » G3 ou plus au moins jusqu’à dimanche soir.

« Le public ne doit pas s'attendre à des impacts négatifs et aucune action n'est nécessaire », a déclaré le SWPC.

Cependant, les tempêtes géomagnétiques peuvent avoir des effets sur la technologie, notamment des problèmes de contrôle de tension accrus et plus fréquents et des risques plus élevés d'anomalies ou d'effets sur les opérations des satellites. Le centre a informé les opérateurs d'infrastructures – y compris ceux des réseaux électriques et des agences de communication et de satellite – de se préparer aux effets possibles, selon Bill Murtagh, coordinateur du programme auprès du SWPC.

« S'ils n'agissent pas, nous pourrions avoir des problèmes importants avec nos satellites, nos systèmes de communication, nos systèmes de navigation, notre alimentation électrique », a-t-il déclaré.

Les objets personnels tels que les téléphones portables et les outils GPS ne sont généralement pas affectés. Les courants géomagnétiques perturbent le réseau électrique, et non les appareils électroniques, a-t-il expliqué.

Il a noté que l'électricité avait été coupée dans une grande partie de la province canadienne du Québec.

« Cela s'est déjà produit », a déclaré Murtagh, « et notre plus grande préoccupation est que si nous avons une tempête suffisamment importante, elle pourrait se produire ici même dans la partie inférieure des 48. »

Il s'agit de la troisième tempête géomagnétique à atteindre le statut G4 au cours de la tempête actuelle, qui a débuté en 2019, selon Murtagh.

« L'éruption s'est produite sur le soleil vendredi soir », a déclaré Murtaugh, « et elle a pompé cette grande éjection de masse coronale, qui a parcouru les 93 millions de kilomètres de transit du soleil à la Terre en un peu plus de 37 heures – ce qui est en fait assez rapide, probablement le plus rapide de ce cycle solaire.

Les deux tempêtes G4 précédentes de ce cycle se sont produites en mars et avril 2023.

Les tempêtes géomagnétiques sont connues pour créer des aurores visuelles éblouissantes, également appelées aurores boréales lorsqu'elles apparaissent dans l'hémisphère nord.

Les aurores sont formées par les interactions entre le vent solaire du Soleil et le champ magnétique protecteur de la Terre. Ils deviennent plus brillants et plus actifs à mesure que l’activité géomagnétique augmente – et deviennent visibles plus loin des pôles.

La dernière version du SWPC privilégie un fort affichage sur l'Alaska et le Canada les nuits de dimanche et de lundi, ainsi qu'une visibilité potentielle sur Washington, l'Idaho, le Montana, le Dakota du Nord, le Minnesota, le Michigan et le Wisconsin. La visibilité pourrait s'étendre jusqu'au sud jusqu'à l'Oregon, le Wyoming, le Nebraska, l'Iowa, l'Illinois et New York, selon les prévisions.

Bien que la Californie ne semble pas prête à accueillir le spectacle, cela pourrait changer, a déclaré Murtagh. Il a noté qu'une tempête tout aussi violente en mars dernier l'avait fait.

« La vitesse du vent solaire est toujours élevée, le champ magnétique est toujours fort et cela dépend simplement de la façon dont il est orienté », a déclaré Murtagh. « Nous ne pouvons tout simplement pas prédire si ou quand cela se déplacera davantage vers le sud. »

Si la tempête se déplace et commence à apporter plus d'énergie, elle pourrait générer des lumières visibles dans le nord de la Californie, a-t-il déclaré, ajoutant : « Nous ne l'avons pas exclu. »

Même si le spectacle de dimanche n'arrive pas à Golden State, il devrait y avoir plus de chances dans les trois ou quatre prochaines années, lorsque le cycle solaire atteindra son apogée. Les chances ont également tendance à augmenter autour des équinoxes – l'équinoxe de printemps a eu lieu la semaine dernière – en raison d'une inclinaison plus favorable de l'axe terrestre, a déclaré Murtagh.

« Nous sommes actuellement dans cette période favorable : c'est le maximum solaire, nous assistons à ces éruptions, et nous en verrons beaucoup plus dans les prochaines années avant de commencer à ralentir d'ici 2029 ou 2030. »